Covid: varför fladdermöss inte är skyldiga, säger forskare

Kortnosad fruktfladder, Thailand
bildtext fladdermöss har varit på jorden i mer än 50 miljoner år

påtagning mask, overaller, och tre lager av handskar, han ned i mörkret, klättra ner repstegar och klämma genom de smala kamrarna i grottor.

den kontrollampa lukten av fladdermöss är överallt, deras avföring deponeras i lager på golvet, som vada genom nysnö.

Ibland är en fladdermus skrämd från sömnen, vingar borstar av när det tar flyg. människor i denna del av Zimbabwe kallar fladdermöss “bevingade drakar”, “flygande råttor” eller helt enkelt de “onda”.

liksom på andra håll i världen är de flygande däggdjuren mycket missförstådda. För denna vilda ekolog är de vackra och otroliga varelser. “De är fascinerande”, säger han. “Folk är rädda för något de inte vet.”

Grotta, Zimbabwe
bildtext grottorna är hem för kolonier av små fladdermöss

dr Bourgarel är en virusjägare för det franska forskningsinstitutet, CIRAD. I samarbete med kollegor vid University of Zimbabwe går han in i fladdermusgrottorna för att samla prover och skräp från fladdermöss.

tillbaka på labbet extraherar forskarna och sekvenserar det genetiska materialet av fladdermus-virus. De har redan upptäckt olika koronavirus, inklusive en i samma familj som Sars och Sars-CoV-2.

forskningen är en del av ett världsomspännande försök att undersöka mångfalden och den genetiska sammansättningen av de virus som fladdermöss bär, vilket ger verktygen att reagera snabbt om människor börjar bli sjuka.

“lokalbefolkningen besöker ofta dessa fladdermöss livsmiljö för att samla guano för att använda som gödselmedel för sina grödor. Det är därför viktigt att känna till patogenerna som bärs av fladdermössen, eftersom de kan överföras till människor”, säger Dr Elizabeth Gori från University of Zimbabwe.

gå in i grottan
bildtext forskarna bär full personlig skyddsutrustning för att komma in i grottorna

Bat-experter har lanserat en kampanj, skyll inte på fladdermöss, för att skingra ogrundade rädslor och myter om fladdermöss, som hotar bevarande. De säger att fladdermöss är några av de mest missförstådda och undervärderade djuren på planeten.

länge målet för förakt, förföljelse och kulturella fördomar, har de blivit klandrade för en mängd onda som besökts på människor. Och rädsla och myter om fladdermöss har bara intensifierats under Covids tid.

presentations vitt utrymme

fakta om fladdermöss

  • fladdermöss är det enda däggdjur som kan sann flygning
  • insekt-att äta fladdermöss kan spara amerikanska bönder $3.7 miljarder varje år genom att minska skadorna på grödor
  • hundratals växtarter är beroende av fladdermöss för pollinering
  • fladdermöss är under oöverträffat hot från förstörelse av livsmiljöer, klimatförändringar, jakt och andra tryck

källa: Bat Conservation International

presentation vitt utrymme

det exakta ursprunget för viruset som har orsakat sådan förödelse över hela världen har inte nålats ner. Men de allra flesta forskare är överens om att det korsade till människor från en djurart, troligen en fladdermus. Det betyder inte att fladdermöss är skyldiga; det är vår ökande inblandning med dessa vilda varelser som ligger till grund för problemet.

utbrott av nya sjukdomar har kopplats till mänsklig förstörelse av naturen. När skogar eller gräsmarker Rasas för att beta boskap, odla soja eller bygga vägar och bosättningar, tvingas vilda djur allt närmare människor och boskap, vilket ger virus en möjlighet att hoppa fartyg.

“det är obestridligt att fladdermöss, som många andra djurgrupper, utgör verkliga risker som värdar för potentiellt farliga sjukdomar”, säger Ricardo Rocha vid universitetet i Porto, Portugal.

men han påpekar att när du kontrollerar antalet fladdermusarter (hela 1400 eller mer), är andelen mänskliga infekterande virus liknande andra grupper, som fåglar, husdjur och gnagare.

skogsförlust, Borneo
bildtext sedan 2000 har Borneo förlorat 20 000 kvadratkilometer skog

forskare uppskattar att tre av varje fyra nya eller framväxande infektionssjukdomar hos människor kommer från djur. En varning om farorna kom 2002, när den mystiska sjukdomen, Sars, uppstod i Kina och dödade nästan 800 människor runt om i världen.

år 2017 identifierade forskare en koloni av hästskofladder som bodde i avlägsna grottor i Yunnan-provinsen som innehöll genetiska bitar av det mänskliga Sars-viruset. De varnade då för att en liknande sjukdom kunde dyka upp igen, och de visade sig ha rätt.

men snarare än att skylla på en eller annan art, måste vi ompröva vårt förhållande till den naturliga världen, säger Dr Rocha. Han påpekar att fladdermöss är avgörande för friska ekosystem och människors välbefinnande. fladdermöss undertrycker insekter som svärmar över grödor. De pollinerar växter i tropikerna, som durianfrukter. Och de sprider frön från träd som finns i regnskogar och hjälper till i kampen mot klimatförändringar.

fladdermöss, Mexiko
bildtextning fladdermöss dyker upp från en kalkstensgrotta i Mexiko

det skulle vara ett “fruktansvärt resultat” om fladdermöss demoniserades, eftersom spridningen av fladdermöss i Mexiko sjukdomar från djur till människor handlar mycket mer om att människor tränger in i deras domän än tvärtom, säger Dr David Robertson från University of Glasgow. Antecedenterna av Sars-CoV-2 har sannolikt cirkulerat i fladdermöss i årtionden, säger han, med förmågan att infektera andra djurarter också.

det har förekommit isolerade rapporter om Covid-relaterad motreaktion mot fladdermöss, inklusive faktiska eller avsedda mord i Peru, Indien, Australien, Kina och Indonesien.

forskare varnar för att några felaktiga åtgärder kan få allvarliga konsekvenser för utsatta fladdermössarter och till och med öka risken för sjukdomsspridning.

Egyptisk frukt bat
bildtext vissa tropiska fruktfladder bär frön inuti dem och bär dem långt och brett

“ett stort problem är att många fladdermöss är hotade med utrotning, så även små fall av felaktigt våld kan orsaka irreversibel skada och ha katastrofala flödeseffekter för ekosystem som människor är beroende av”, säger Douglas MacFarlane vid University of Cambridge.fladdermöss har levt tillsammans med människor i århundraden, för ömsesidigt gott. I universitetsstaden Coimbra i Portugal, fladdermöss har ockuperat en 18th Century bibliotek för mer än 300 år, festa på insekter som annars skulle kunna förstöra manuskript. Besök i skymningen och du kan se dem flit ut ur bibliotekets fönster och susa ner över de branta kullerstensgatorna.

Ricardo Rocha säger att vi måste komma ihåg att fladdermöss är en integrerad del av de komplexa naturliga banorna som håller ekosystemen friska. “Om det finns ett stort hemmeddelande från detta olyckliga ögonblick i historien är det att göra naturen sjuk, gör oss sjuka”, säger han.

följ Helen på Twitter.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.