gezichten van 2400 jaar geleden

ByAndrea Appleton

/Published Fall 2018

westerlingen mishandelen Egyptische mummies al eeuwen. Europese apothekers verkochten mummiepoeder als medicijn tot in de 20e eeuw. Honderden jaren lang schilderden kunstenaars met ‘mummie bruin’, een pigment gemaakt van gemalen mummie. Victoriaanse aristocraten verzamelden ze, in sommige gevallen uitpakken ze als een publiek spektakel. In 1833 merkte een prominente Franse monnik op dat “het bij terugkeer uit Egypte nauwelijks respectabel zou zijn om zich te presenteren zonder een mummie in de ene hand en een krokodil in de andere.”

We zijn niet langer zo cavalier met de lichamen van oude Egyptenaren. Maar de ontwerpers van een nieuwe tentoonstelling in het Johns Hopkins Archeologisch Museum beweren dat we ze zelfs nu nog vaak niet behandelen met het respect dat we andere dode lichamen toekennen. “Bijna het eerste wat mensen zeggen als ze een mummie tegenkomen in een museumruimte is, is het echt?”zegt Meg Swaney, een doctoraatsstudent op de afdeling Near Eastern Studies die de tentoonstelling mede vorm heeft gegeven. Swaney schreef haar masterscriptie over de ethiek van het tonen van Egyptische mummies. Ze zegt dat de lange geschiedenis van het behandelen van hen als goederen, in combinatie met hun frequente verschijning in horrorfilms, heeft beïnvloed hoe we denken over hen. “Er is een soort van scheiding tussen naar een museumruimte komen en een dood lichaam zien en het niet herkennen .”

De nieuwe tentoonstelling, Wie ben ik? Het herinneren van de doden door middel van gezichtsreconstructie, heeft tot doel wat menselijkheid terug te ademen in de lichamen van twee gemummificeerde vrouwen. Ze staan bekend als de Goucher Mummie en de Cohen mummie, naar hun respectievelijke Baltimore verzamelaars: Methodist minister John Goucher en kolonel Mendes Israel Cohen. Maar de show omzeilt de verzamelaars grotendeels. In plaats daarvan, zo veel mogelijk, presenteert het de mummies als eens levende individuen.

oude foto van mannen te paard voor de Sfinx

Afbeeldingstekst: John Goucher (uiterst rechts) wordt gefotografeerd met een groep Amerikaanse methodistische missionariswaarnemers in Egypte. De foto is gedateerd 15 November 1906, in de buurt van de Piramides van Gizeh.

beeld door: Rev. John Franklin Goucher Papers

het meest opvallende element in de tentoonstelling is een paar beelden: digitale headshots van hoe elk van de vrouwen er in het leven zou kunnen hebben uitgezien. De gezichten zijn meeslepend en diep menselijk; ze zouden niet misstaan bij het browsen in de campusboekwinkel. Gefinancierd door een Johns Hopkins Arts Innovation Grant, bracht een interdisciplinair team van museumprofessionals, forensische experts, Egyptologen, osteologen, radiologen, plastisch chirurgen en studenten twee jaar door met het herleven van de gezichten van deze vrouwen en elementen uit hun biografieën, met hun overblijfselen als gids. Het was een monumentale uitdaging: de persoon die nu bekend staat als de Goucher-mummie leefde 2400 jaar geleden. De Cohen-mummie is minstens 200 jaar ouder.

zoals veel mummies hebben deze twee een geruit verleden. John Goucher kocht een van de mummies in Egypte in 1895 voor vertoning op een school die hij mede oprichtte, het Woman ‘ s College Of Baltimore City (later omgedoopt tot Goucher College). De kist van de mummie werd kort daarna verloren, rond dezelfde tijd Goucher deed een eerste poging om haar uit te pakken. Nog maar tien jaar geleden, vergoot het lichaam nog stukjes wikkeling en harsachtige materialen. Sanchita Balachandran, nu associate director van het museum, hoofddocent bij de afdeling Near Eastern Studies en drijvende kracht bij het ontwerp van de nieuwe tentoonstelling, werd destijds belast met het behoud van de mummie ter voorbereiding van een museumrenovatie. Ze bracht drie weken door met het in elkaar zetten van het linnen en het zorgvuldig voorbereiden van het lichaam voor transport—weken doorbracht ze gebogen over de uitgedroogde huid, de hoge jukbeenderen, de slanke handen. “Omdat ze zo nauw met haar heeft samengewerkt, is het onmogelijk om haar menselijkheid te negeren”, zegt Balachandran. “Je bent daar met dit individu, en je hebt het zeer scherpe gevoel dat dit een persoon is.”

De Cohen-mummie, geïdentificeerd als” een jeugd “in kolonel Cohen’ s verslagen, was in nog slechtere conditie. Cohen was een prominente Baltimoreaan die als jonge man hielp Fort McHenry te verdedigen tegen de Britten. Hij reisde in 1832 naar Egypte om honderden Oudheden te kopen, waaronder de mummie. Na zijn dood werd de mummie gedoneerd aan Hopkins. In 1979 werd het gedemonteerd voor een autopsie, waarbij het lichaam werd geïdentificeerd als dat van een jongen. In de tussenliggende jaren zijn sommige delen van het lichaam verloren gegaan. (In de tentoonstelling wordt alleen de kist van de mummie getoond.) Maar met de stukken die overblijven, stelde het museumteam vast dat de Cohen-mummie in feite een volwassen vrouw was. Het was een van de vele verrassingen in de loop van het project.

het proces begon in 2016, met een CT-scan. Het team transporteerde de mummies zorgvuldig naar het Johns Hopkins Hospital, waar ze ze uit de scanner haalden en ze in de scanner plaatsten. “De CT-specialisten werden weggeblazen”, zegt Balachandran. “Ze waren enthousiast om hun machine op te pompen tot stralingsniveaus die je niet kunt gebruiken op levende mensen.”

een samengestelde afbeelding toont een kist gefotografeerd onder regelmatig en infrarood licht

Afbeeldingsonderschrift: de kist van de mummie Cohen kan de naam van de gemummificeerde vrouw hebben onthuld, zichtbaar onder infrarood licht

beeld door: het Johns Hopkins Archaeology Museum

het team stuurde de CT-gegevens vervolgens naar een onderzoeksgroep in Liverpool, Engeland, geleid door forensisch antropoloog Caroline Wilkinson. Wilkinson en haar team bij Face Lab maken 3D-afbeeldingen van overleden personen met behulp van schedels en een groot aantal archeologische, historische en forensische gegevens. Ze zijn vooral bekend voor het opnieuw creëren van de gezichten van historische figuren zoals Richard III, de dichter Robert Burns, en St.Nicholas. Met behulp van een virtueel sculptuursysteem beoordeelde het Gezichtslab de schedelstructuren van de mummies en voegde daaraan belangrijke gezichtsspieren toe. Ze schatten de gemiddelde diepten van zacht weefsel, rekening houdend met de waarschijnlijke voeding en levensstijl van een oud-Egyptenaar. De schedels gaven zelfs aanwijzingen over de vorm van de neus. (Sceptisch? Blinde tests met levende mensen hebben dergelijke reconstructies verrassend nauwkeurig gevonden.)

vervolgens hielp een expert in gezichtsprotheses aan de School Of Medicine het team de gezichten van de mummies te scannen met lasers. Dat gaf informatie over oppervlaktedetails zoals huid en haar. Osteologen hielpen bij het bepalen van de waarschijnlijke leeftijd van elk van de vrouwen, wat leidde tot het team om rimpels toe te voegen. Het team vervaagde gebieden waar ze minder zeker over waren, zoals het haar, en gebruikte wat geïnformeerd giswerk in gebieden zoals de onderkaak van de Cohen-mummie, die ontbreekt.

gaandeweg kregen gedeeltelijke biografieën van de twee vrouwen vorm. De Gouchermummie leefde waarschijnlijk 45-50 jaar oud en baarde ten minste twee kinderen. Haar tanden waren in goede staat, hoewel zeer versleten. (Dat was typisch voor de oude Egyptenaren; hun voedsel was vaak vervuild met zand. Om onbekende redenen had ze ongewoon sterke kaakspieren. De mummies lijken zowel sub-Sahara als Kaukasische kenmerken te hebben, wat wijst op een gemengde afkomst, gebruikelijk voor Egyptenaren van die tijd. Over de Cohen-mummie is minder bekend omdat haar lichaam slechts gedeeltelijk intact is. Ze was klein, zelfs voor het tijdperk: ongeveer 4 voet 7 inch lang. Ze leefde waarschijnlijk op middelbare leeftijd en had mogelijk kinderen. Ze leed aan pijnlijke tandabcessen. En ze kan genoemd zijn naar de Egyptische god Amon.die laatste openbaring kwam op een middag toen Balachandran alleen in het lab aan de kist werkte. De oude Egyptenaren gebruikten een pigment genaamd Egyptisch blauw, dat onder bepaalde omstandigheden infrarode straling uitzendt. Een camera die is aangepast om in het infraroodbereik te zien, kan beelden vastleggen die zijn geschilderd met het pigment dat onzichtbaar is voor het blote oog. Balachandran onderzocht de kist van de Cohen-mummie met een van deze aangepaste camera ‘ s. De leeftijd had het voetstuk volledig zwart gemaakt. “Ik keek naar het voetstuk en dacht dat er hier niets zou zijn,” zegt ze. “Maar het is klein genoeg om te bewegen, dus ik dacht dat ik het net zo goed gedaan kon krijgen.”Balachandran nam foto’ s toen plotseling een cluster van hiërogliefen verscheen. “Ik dacht,’ Oh mijn God!”De Egyptologen van het project concludeerden dat de hiërogliefen een naam spelden: Amenerdis, wat betekent” het is (de god) Amon die haar heeft gegeven.”Als de kist oorspronkelijk van het lichaam in zich was, heeft Balachandran een ander fragment van haar identiteit opgewekt. “Ik hoop dat ze zo heet”, zegt Balachandran. “Het hebben van een naam is zeer bevredigend voor mij. Ik heb het gevoel dat we in staat waren om een aantal delen van haar terug te brengen van al deze versnippering.”

gedurende het hele project is het team gefocust gebleven op dat doel: het redden van deze twee mensen uit de obscuriteit. Hun respectvolle houding heeft hen soms belet zoveel mogelijk te leren. Ze hebben bijvoorbeeld geen DNA uit de lichamen gehaald. “Dit is de vraag in elk stadium”, zegt Balachandran. “Als je een interventie doet, wat heb je daar dan aan? En wat verlies je potentieel in termen van iemands integriteit en inbreuk maken op de waardigheid van deze individuen?”

geen statuten regelen de behandeling van Egyptische mummies, in tegenstelling tot, Laten we zeggen, de overblijfselen van inheemse Amerikanen. Daarom zocht het team begeleiding bij de Internationale Raad van musea. De ethische code van de organisatie stelt dat alle menselijke resten moeten worden behandeld op een manier die in overeenstemming is met de overtuigingen van de gemeenschap waaruit de overblijfselen zijn ontstaan. Dat betekende denken over hoe oude Egyptenaren zouden hebben gewild dat hun doden werden behandeld. Gelukkig lieten de ouden instructies achter over het hiernamaals op papyrusrollen. Voor hen waren het lichaam en de ziel geen afzonderlijke entiteiten. Mummificatie bewaarde het lichaam, maar ook de herinnering aan het individu moest bewaard worden. En de Egyptenaren hebben dat grotendeels bereikt door middel van foto ‘ s.”ze geloofden dat de geest van hun doden een beeld op de muur kon bewonen”, zegt Swaney. In die zin lijken de gereconstrueerde digitale portretten van de mummies bij uitstek geschikt. We zullen nooit weten of de geesten van de Gouchermummie en de Amenerdis in de boeiende weergaven die aan de muren van het Archeologisch Museum hangen, wonen. Maar bezoekers van de tentoonstelling zullen waarschijnlijk nooit meer mummies zien als levenloze artefacten.Andrea Appleton is een freelance schrijver uit Baltimore.

Posted in Kunst+Cultuur, Wetenschap + Technologie

Tagged Archeologie, Archeologisch museum

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.