Faces from 2,400 years ago

ByAndrea Appleton

/Published Fall 2018

Gli occidentali hanno maltrattato le mummie egiziane per secoli. Gli speziali europei vendevano la mummia in polvere come medicina fino al 20 ° secolo. Per centinaia di anni, gli artisti hanno dipinto con “mummy brown”, un pigmento fatto di mummia ground-up. Gli aristocratici vittoriani li raccoglievano, in alcuni casi li scartavano come uno spettacolo pubblico. Nel 1833, un importante monaco francese osservò che “sarebbe difficilmente rispettabile, al ritorno dall’Egitto, presentarsi senza una mummia in una mano e un coccodrillo nell’altra.”

Non siamo più così cavalier con i corpi degli antichi egizi. Ma i progettisti di una nuova mostra al Johns Hopkins Archaeological Museum sostengono che anche ora, spesso non li trattiamo con il rispetto che accordiamo ad altri cadaveri. “Quasi la prima cosa che la gente dice quando si imbatte in una mummia in uno spazio museale è, È reale?”dice Meg Swaney, uno studente di dottorato nel Dipartimento di Studi del Vicino Oriente che ha contribuito a plasmare la mostra. Swaney ha scritto la sua tesi di master sull’etica della visualizzazione delle mummie egiziane. Dice che la lunga storia di trattarli come merci, insieme alla loro frequente apparizione nei film horror, ha influenzato il modo in cui pensiamo a loro. “C’è una sorta di disconnessione tra venire in uno spazio museale e vedere un cadavere e non riconoscerlo .”

La nuova mostra, Chi sono? Ricordando i morti Attraverso la ricostruzione facciale, mira a respirare un po ‘ di umanità nei corpi di due donne mummificate. Sono conosciuti come la Mummia Goucher e la Mummia Cohen, dopo i loro rispettivi collezionisti di Baltimora: il ministro metodista John Goucher e il colonnello Mendes Israel Cohen. Ma lo spettacolo in gran parte elude i collezionisti. Invece, per quanto possibile, presenta le mummie come individui una volta viventi.

Fotografia invecchiata di uomini a cavallo davanti alla Sfinge

Didascalia immagine: John Goucher (estrema destra) è fotografato con un gruppo di osservatori missionari metodisti americani in Egitto. La foto è datata 15 November 1906, vicino alle Piramidi di Giza.

Immagine di credito: Rev. John Franklin Goucher Papers

L’elemento più sorprendente della mostra è una coppia di immagini: headshots digitali di ciò che ciascuna delle donne può avere guardato come nella vita. I volti sono avvincenti e profondamente umani; non guarderebbero fuori luogo navigando nella libreria del campus. Finanziato da una Johns Hopkins Arts Innovation Grant, un team interdisciplinare di professionisti del museo, esperti forensi, egittologi, osteologi, radiologi, chirurghi plastici e studenti ha trascorso due anni a resuscitare i volti di queste donne e gli elementi delle loro biografie usando i loro resti come guida. E ‘ stata una sfida monumentale: La persona ora conosciuta come la Mummia Goucher vissuto 2.400 anni fa. La Mummia Cohen ha almeno 200 anni in più.

Come molte mummie, queste due hanno un passato a scacchi. John Goucher acquistò una delle mummie in Egitto nel 1895 per essere esposta in una scuola da lui co-fondata, il Woman’s College di Baltimora City (in seguito ribattezzato Goucher College). La bara della mummia è stato perso poco dopo, intorno allo stesso tempo Goucher ha fatto un primo tentativo di scartarla. Di recente, come un decennio fa, il corpo era ancora spargimento pezzi di avvolgimento e materiali resinosi. A quel tempo, Sanchita Balachandran, ora direttore associato del museo, docente senior presso il Dipartimento di Studi del Vicino Oriente, e una forza trainante nella progettazione della nuova mostra, fu incaricato di conservare la mummia in preparazione di una ristrutturazione del museo. Trascorse tre settimane rimontando la biancheria e preparando con cura il corpo per il trasporto-settimane trascorse piegate sulla pelle essiccata, gli zigomi alti, le mani snelle. “Avendo lavorato con lei così da vicino, è impossibile ignorare la sua umanità”, dice Balachandran. “Sei lì con questo individuo, e hai questo acuto senso che questa è una persona.”

La Mummia di Cohen, identificata come “un giovane” nei registri del colonnello Cohen, era in condizioni ancora più povere. Cohen era un importante baltimore che da giovane aiutò a difendere Fort McHenry contro gli inglesi. Si recò in Egitto nel 1832 per acquistare centinaia di antichità, tra cui la mummia. Dopo la sua morte, la mummia fu donata a Hopkins. Nel 1979 fu smontato per un’autopsia, durante la quale il corpo fu identificato come quello di un ragazzo. Negli anni successivi, alcune parti del corpo sono state perse. (Nella mostra, viene visualizzata solo la bara della mummia.) Ma con i pezzi che rimangono, il team del museo ha stabilito che la Mummia di Cohen era, in realtà, una donna adulta. E ‘ stata una delle tante sorprese nel corso del progetto.

Il processo è iniziato nel 2016, con una TAC. Il team ha trasportato con cura le mummie al Johns Hopkins Hospital, dove le hanno smontate e inserite nello scanner, che doveva essere resettato per le mummie per ottenere risultati utili. “Gli specialisti CT sono stati spazzati via”, dice Balachandran. “Erano entusiasti di pompare la loro macchina a livelli di radiazioni che non è possibile utilizzare sulle persone viventi.”

immagine composita mostra una bara fotografato sotto la normale e la luce a infrarossi

la didascalia dell’Immagine: Il riscatto della Mummia bara potrebbe aver rivelato la mummia nome di donna, visibile sotto la luce a infrarossi

Immagine di credito: La Johns Hopkins Museo di Archeologia

Il team ha poi inviato il CT dei dati di un gruppo di ricerca di Liverpool, in Inghilterra, guidati dall’antropologo forense Caroline Wilkinson. Wilkinson e il suo team di Face Lab creano raffigurazioni 3-D di individui deceduti utilizzando teschi e una serie di dati archeologici, storici e forensi. Sono noti per aver ricreato i volti di personaggi storici tra cui Riccardo III, il poeta Robert Burns e San Nicola. Utilizzando un sistema di scultura virtuale, Face Lab ha valutato le strutture del cranio delle mummie e ha aggiunto i principali muscoli facciali di conseguenza. Hanno stimato le profondità medie dei tessuti molli, tenendo conto della probabile dieta e dello stile di vita di un antico egiziano. I teschi hanno anche fornito indizi sulla forma del naso. (Scettico? I test ciechi che utilizzano persone viventi hanno trovato tali ricostruzioni sorprendentemente accurate.)

Successivamente, un esperto di protesi facciali presso la Scuola di Medicina ha aiutato il team a scansionare i volti delle mummie con i laser. Che ha fornito informazioni su dettagli di superficie come pelle e capelli. Gli osteologi hanno contribuito a determinare la probabile età di ciascuna delle donne, il che ha portato il team ad aggiungere rughe. Il team ha sfocato le aree di cui erano meno certi, come i capelli, e ha usato alcune ipotesi informate in aree come la mascella inferiore della Mummia di Cohen, che manca.

Lungo il percorso, hanno preso forma biografie parziali delle due donne. La mummia Goucher probabilmente vissuto per essere 45-50 anni e portava almeno due figli. I suoi denti erano in buona forma, anche se molto usurati. (Questo era tipico per gli antichi egizi; il loro cibo era spesso contaminato dalla sabbia. Per ragioni sconosciute, aveva muscoli della mascella insolitamente forti. Le mummie sembrano aver avuto sia sub-sahariana e caratteristiche caucasiche, suggerendo una discendenza mista, comune per gli egiziani del tempo. Meno si sa della Mummia Cohen perché il suo corpo è solo parzialmente intatto. Era bassa, anche per l’epoca: circa 4 piedi 7 pollici di altezza. Probabilmente ha vissuto fino alla mezza età e potrebbe aver avuto figli. Soffriva di ascessi dolorosi ai denti. E potrebbe aver preso il nome dal dio egiziano Amon.

Quell’ultima rivelazione arrivò un pomeriggio quando Balachandran era solo nel laboratorio a lavorare sulla bara. Gli antichi egizi usavano un pigmento chiamato blu egiziano, che in determinate condizioni emette radiazioni infrarosse. Una fotocamera modificata per vedere nella gamma infrarossa può catturare immagini dipinte con il pigmento che sono invisibili ad occhio nudo. Balachandran stava esaminando la bara della Mummia di Cohen usando una di queste telecamere modificate. L’età aveva completamente annerito il piedino. “Ho guardato il piedino e ho pensato che non ci sarà nulla qui”, dice. “Ma è abbastanza piccolo da muoversi, quindi ho pensato che avrei potuto farlo.”Balachandran stava scattando foto quando improvvisamente apparve un gruppo di geroglifici. “Ho pensato,’ Oh mio Dio!”Gli egittologi del progetto conclusero che i geroglifici indicavano un nome: Amenerdis, che significa” è (il dio) Amon che l’ha data.”Se la bara originariamente apparteneva al corpo interiore, Balachandran ha resuscitato un altro frammento della sua identità. “Spero che sia il suo nome”, dice Balachandran. “Avere un nome è molto soddisfacente per me. Mi sento come se fossimo riusciti a riportare alcune parti di lei da tutto questo smembramento.”

Durante tutto il progetto, il team è rimasto concentrato su questo obiettivo: salvare questi due esseri umani dall’oscurità. La loro posizione rispettosa ha a volte impedito loro di imparare il più possibile. Non hanno, per esempio, estratto alcun DNA dai corpi. “Questa è la domanda in ogni fase”, dice Balachandran. “Se fai un intervento, cosa ci guadagni? E cosa si perde potenzialmente in termini di integrità e di violazione della dignità di questi individui?”

Nessun statuto regola il trattamento delle mummie egiziane, a differenza, ad esempio, dei resti dei nativi americani. Così il team ha cercato la guida del Consiglio Internazionale dei Musei. Il codice etico dell’organizzazione afferma che tutti i resti umani dovrebbero essere trattati in modo coerente con le credenze della comunità da cui hanno avuto origine i resti. Ciò significava pensare a come gli antichi egizi avrebbero voluto che i loro morti fossero trattati. Fortunatamente, gli antichi lasciarono istruzioni sull’aldilà su rotoli di papiro. Per loro, il corpo e l’anima non erano entità separate. La mummificazione preservava il corpo, ma anche la memoria dell’individuo doveva essere preservata. E gli egiziani lo realizzarono in gran parte attraverso le immagini.

“Credevano che lo spirito dei loro morti potesse abitare un’immagine sul muro”, dice Swaney. In questo senso, i ritratti digitali ricostruiti delle mummie sembrano univocamente appropriati. Non sapremo mai se gli spiriti della Mummia Goucher e Amenerdis risiedono nei rendering accattivanti che pendono sulle pareti del Museo Archeologico. Ma i visitatori della mostra non sono suscettibili di vedere mai più mummie come artefatti senza vita.

Andrea Appleton è uno scrittore freelance con sede a Baltimora.

Pubblicato in Arte+Cultura, Scienza+Tecnologia

Taggato archeologia, museo archeologico

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