A volte la depressione significa non sentire nulla

Non ho mai capito quanto poco sapevo della depressione fino a quando non sono diventato depresso. Non sapevo, ad esempio, come la depressione possa strappare via il tuo desiderio sessuale, lasciandoti sentire di nuovo—e involontariamente—asessuata. Non sapevo che la depressione attacchi la tua capacità di attenzione, la tua energia e la tua capacità di finire le cose. Durante un recente incontro, ho avuto problemi a finire articoli di riviste e film. Il numero di email che ho inviato è crollato. Le commissioni quotidiane sembravano compiti erculei. Ma forse più sorprendente è stato il torpore emotivo. Nulla di sentire la parola “depressione” mi ha preparato per avere un momento di contatto visivo con la mia nipotina di due anni che sapevo avrebbe dovuto sciogliere il mio cuore-ma non l’ho fatto. O per sedersi a un funerale per un amico, circondato da singhiozzi e sniffles, e chiedendo, con un mix di senso di colpa e di allarme, perché non mi sentivo più. Iscriviti Coping, _ Tonic newsletter settimanale su ansia, depressione, e trattare con esso all_ Durante il mio recente incantesimo di depressione, ho sperimentato questo tipo di intorpidimento per settimane. Notizie politiche che prima mi avrebbero fatto infuriare mi hanno lasciato freddo. La musica ha avuto poco effetto oltre a mescolare i ricordi di come mi faceva sentire. Le battute non erano divertenti. I libri non erano interessanti. Il cibo era poco appetitoso. Ho sentito, come Phillip Lopate ha scritto nel suo poema incredibilmente accurato “Intorpidimento”, ” proprio niente.”E questo era nuovo per me. Perché mentre ero stato dentro e fuori dalla depressione prima, ancora, come molte persone, non ho colto appieno una malattia che ha colpito 16 milioni di americani in 2015. (Questo è più delle popolazioni combinate di New York City, Los Angeles e Chicago.) “È onnipresente”, mi dice l’autore di The Noonday Demon: An Atlas of Depression, Andrew Solomon. “Penso che il pubblico non lo capisca affatto bene.”

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Il Manuale Diagnostico e Statistico dei Disturbi Mentali, dice, una persona con una diagnosi di Disturbo Depressivo Maggiore, hanno bisogno di esperienza “umore Depresso la maggior parte del giorno, quasi ogni giorno” o “marcata diminuzione di interesse o piacere per tutte, o quasi tutte, le attività la maggior parte del giorno, quasi ogni giorno” per un periodo di due settimane. Ma questa è solo la linea di base. Per una diagnosi, la persona deve inoltre segnalare almeno quattro sintomi aggiuntivi da un elenco che include una significativa perdita di peso o aumento di peso, l’incapacità di dormire o eccessiva sonnolenza, irrequietezza fisica o la lentezza (“agitazione psicomotoria o ritardo,” in termini clinici), frequenti fatica o perdita di energia, sentimenti di inutilità o di eccessiva senso di colpa, indecisione o di una diminuita capacità di concentrazione e pensieri ricorrenti di morte o di suicidio.

“È davvero sorprendente per me, più a lungo sono stato sul campo, quante manifestazioni di depressione ci possono essere nel corpo”, dice Jennifer Payne, professore di psichiatria e direttore del Women’s Mood Disorders Center presso la Johns Hopkins School of Medicine. Questi possono variare da mal di testa a problemi di GI a varie sindromi dolorose, e la depressione può anche esacerbare le condizioni esistenti, come il diabete o l’ipertensione. “Se prendi due donne con lo stesso cancro al seno, una è depressa, la donna depressa ha il doppio delle possibilità di morire per il suo cancro al seno”, dice Payne.

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Durante le mie conversazioni con Payne e altri esperti medici, ho iniziato a capire quanto vasta e sfaccettata possa essere questa malattia. La depressione può essere visibile o invisibile ai propri cari. Può durare per settimane, anni o addirittura decenni. Può influenzare il sonno, la concentrazione, l’appetito, l’energia, la memoria, il movimento e—come so bene dal tentativo di scrivere mentre ero depresso —la struttura di una persona con il linguaggio.

Un aspetto particolarmente spaventoso è il fatto che la disperazione e l’impotenza sono in realtà sintomi della malattia. David Spiegel della Stanford University, professore di psichiatria e scienze comportamentali e direttore del Centro scolastico sullo stress e sulla salute, mi dice che la depressione è un disturbo mentale comune e curabile, ma le persone che affligge possono incolpare se stessi per cose che non sono colpa loro. “E così le persone depresse spesso si sentono in colpa per essere depresse e non comportarsi come dovrebbero”, dice. “E questo fa parte della malattia keeps impedisce loro di scavare la loro via d’uscita, o di ottenere aiuto dalle persone per scavare la loro via d’uscita.”E le cause della malattia possono essere varie quanto i sintomi. Nadine Kaslow della Emory University, professore di psichiatria e scienze comportamentali, mi dice che, con alcune persone, la depressione è più geneticamente guidata, mentre altri la sperimentano come reazione allo stress esterno. Corre via una lunga lista delle circostanze che possono scatenare la depressione: perdita di una persona cara, lavoro o identità chiave; cose che causano sentimenti di fallimento, vergogna o umiliazione; un disastro naturale che sconvolge la tua vita, come i recenti uragani in Texas, Florida e Porto Rico; guai finanziari e ansia; abusi sui minori; violenza domestica. Sappiamo anche che la depressione può essere diabolicamente impermeabile agli eventi felici. Lettori di Darkness Visible di William Styron: A Memoir of Madness, may remember how he describes receiving a prestigious literary prize in Paris, a check for $25,000, and royal treatment from his hosts, all while feeling what he described as “panic dislocation dislocation, and a sense that my thought processes were being engulfed by a toxic and unnameable tide that obliterated any enjoyable response to the living world.”Più ho scavato nella mia segnalazione, è diventato anche chiaro quante cose la depressione non lo è. Non è colpa della persona afflitta, né è necessariamente nel loro controllo “scattare fuori di esso” o “tirarsi su dai loro bootstrap.”(Questi due punti non possono essere sottolineati abbastanza.) E certamente non è solo sentirsi triste. “Le persone che non hanno mai sperimentato la depressione pensano: ‘Beh, mi sono rimesso insieme dopo un periodo difficile’ e non capiscono l’intensa fisicità, l’immediatezza e l’incontrovertibilità della condizione”, dice Solomon. Si è tentati di immaginare la depressione come un punto estremo su uno spettro dell’umore, aggiunge, ma è davvero lo spettro dell’umore che si spegne del tutto. La parola che ha usato frequentemente nella nostra conversazione era un sentimento di ” nullità.”E nel suo TED talk sulla depressione, ripete la frase,” L’opposto della depressione non è la felicità, ma la vitalità.”

L’autore britannico Matt Haig ha recentemente twittato: “Tutti sono a loro agio finché parli di malattia mentale al passato.”E lo ammetto, è più facile per me scrivere questo pezzo dopo che il mio recente attacco di depressione è passato. Quando lo condivido con persone che conosco, posso dire sinceramente: “Mi sento molto meglio ora” e risparmiarci una conversazione meno comoda. Ma essere al di fuori di un incantesimo depressivo (almeno per ora, ho pochi dubbi che tornerò ad un certo punto) mi permette anche una prospettiva giornalistica interessante. Un punto che vale la pena fare-e lo dico come persona per lo più non religiosa—è che le emozioni sono una cosa sacra e miracolosa. Te ne rendi conto quando li perdi. Non penso di essermi mai sentito così felice di sentirmi arrabbiato come il recente giorno in cui, dopo aver letto di un recente orrore politico, ho sentito i miei primi agitamenti di indignazione morale in mesi. Sono stato offeso di nuovo—ed è stato bellissimo. Seguirono altri momenti rivelatori, come gli elettrodomestici che tremolavano dopo un’interruzione di corrente: il ritorno di quel grumo quasi piangente in gola durante i film emotivi, o lo scoppio di risate spontanee quando sentii uno scherzo. Qualche settimana fa, sono tornato a casa dopo una commissione e sono rimasto in macchina per un minuto solo per immergermi nella gioia vecchia ma nuova di una canzone che avevo scoperto di recente. Ma anche quando esco dal mio ultimo incantesimo depressivo, rimango consapevole delle persone che sono ancora lì. So cosa significa sorridere per una foto e sentire come se stessi mentendo. So cosa significa provare un vago senso di tristezza per non provare tristezza. So cosa significa pettinare Internet per un video, un articolo, un libro, che spiega cosa sta succedendo nel tuo cervello apparentemente rotto. Conoscere la depressione è acquisire familiarità con uno dei suoi paradossi: la sensazione che ti stai perdendo la piena esperienza umana è, infatti, una gran parte dell’esperienza umana. Questo è dove gli amici e la famiglia possono aiutare. Le probabilità sono che si conosce qualcuno che è stato, o sarà, depresso ad un certo punto. E quindi essere un amico vigile e un membro della famiglia significa tenere d’occhio la persona che è sempre meno socialmente attiva. Resta consapevole del collega per il quale appare, come mi ha detto un esperto, “come se la luce nei loro occhi fosse sparita.”Controlla con loro. Chiamali. Visita con loro.

Il cervello è un organo complesso e cruciale che rappresenta il principale vantaggio evolutivo degli esseri umani rispetto ad altri animali, mi dice Spiegel. E a volte ha problemi a lavorare. Quando questo accade, non è un giudizio sulla persona colpita, dice. “È un problema che a volte si presenta quando hai a che fare con l’uso di un organo complesso per affrontare problemi complessi nella vita.”

È facile riparare una bici o un’auto quando si rompono, continua, ma il tuo cervello è complicato. “Quindi chiedi aiuto se non funziona bene.”

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