Visages d’il y a 2 400 ans

ByAndrea Appleton

/ Publié automne 2018

Les Occidentaux maltraitent les momies égyptiennes depuis des siècles. Les apothicaires européens ont vendu des momies en poudre comme médicament dès le 20ème siècle. Pendant des centaines d’années, les artistes ont peint avec du “brun momie”, un pigment fait de momie broyée. Les aristocrates victoriens les collectionnaient, les déballant dans certains cas comme un spectacle public. En 1833, un éminent moine français remarquait qu'” il ne serait guère respectable, à son retour d’Égypte, de se présenter sans une momie dans une main et un crocodile dans l’autre.”

Nous ne sommes plus si cavaliers avec les corps des anciens Égyptiens. Mais les concepteurs d’une nouvelle exposition au Musée archéologique Johns Hopkins affirment que même maintenant, nous ne les traitons souvent pas avec le respect que nous accordons aux autres cadavres. “Presque la première chose que les gens disent quand ils rencontrent une momie dans un espace de musée est, Est-ce réel?” explique Meg Swaney, doctorante au Département d’études du Proche-Orient qui a contribué à façonner l’exposition. Swaney a écrit son mémoire de maîtrise sur l’éthique de l’affichage des momies égyptiennes. Elle dit que la longue histoire de les traiter comme des marchandises, associée à leur apparition fréquente dans les films d’horreur, a affecté la façon dont nous pensons à eux. “Il y a une sorte de déconnexion entre venir dans un espace muséal et voir un cadavre et ne pas le reconnaître.”

La nouvelle exposition, Qui suis-je ? Se souvenir des morts à travers la Reconstruction faciale, vise à redonner un peu d’humanité aux corps de deux femmes momifiées. Elles sont connues sous le nom de Momie Goucher et de Momie Cohen, d’après leurs collectionneurs respectifs de Baltimore: le ministre méthodiste John Goucher et le colonel Mendes Israel Cohen. Mais le spectacle contourne largement les collectionneurs. Au lieu de cela, autant que possible, il présente les momies comme des individus autrefois vivants.

Photographie âgée d'hommes à cheval devant le Sphinx

Légende de l’image: John Goucher (à l’extrême droite) est photographié avec un groupe d’observateurs missionnaires méthodistes américains en Égypte. La photo est datée du 15 novembre 1906, près des pyramides de Gizeh.

Crédit d’image: Articles du révérend John Franklin Goucher

L’élément le plus frappant de l’exposition est une paire d’images: des photos numériques de ce à quoi chacune des femmes a pu ressembler dans la vie. Les visages sont convaincants et profondément humains; ils n’auraient pas l’air déplacé de naviguer dans la librairie du campus. Financée par une bourse d’innovation artistique Johns Hopkins, une équipe interdisciplinaire de professionnels des musées, d’experts médico-légaux, d’égyptologues, d’ostéologues, de radiologues, de chirurgiens plasticiens et d’étudiants a passé deux ans à ressusciter les visages de ces femmes ainsi que des éléments de leurs biographies en utilisant leurs restes comme guide. C’était un défi monumental: la personne maintenant connue sous le nom de Momie Goucher vivait il y a 2 400 ans. La Momie Cohen a au moins 200 ans de plus.

Comme beaucoup de momies, ces deux-là ont un passé en damier. John Goucher a acheté l’une des momies en Égypte en 1895 pour l’exposer dans une école qu’il a cofondée, le Woman’s College of Baltimore City (plus tard renommé Goucher College). Le cercueil de la momie a été perdu peu de temps après, à peu près au même moment où Goucher a fait une première tentative de la déballer. Il y a encore une dizaine d’années, le corps perdait encore des morceaux d’emballage et des matériaux résineux. À l’époque, Sanchita Balachandran, aujourd’hui directrice associée du musée, maître de conférences au Département des études du Proche-Orient et moteur de la conception de la nouvelle exposition, était chargée de conserver la momie en vue d’une rénovation du musée. Elle a passé trois semaines à remonter le linge et à préparer soigneusement le corps pour le transport — des semaines passées penchées sur la peau desséchée, les pommettes hautes, les mains minces. “Ayant travaillé si étroitement avec elle, il est impossible de négliger son humanité”, dit Balachandran. “Vous êtes là avec cet individu, et vous avez ce sentiment très vif que c’est une personne.”

La momie Cohen, identifiée comme ” une jeunesse ” dans les archives du colonel Cohen, était dans un état encore plus médiocre. Cohen était un Baltimoréen de premier plan qui, jeune homme, aida à défendre le fort McHenry contre les Britanniques. Il se rend en Égypte en 1832 pour acheter des centaines d’antiquités, dont la momie. Après sa mort, la momie a été donnée à Hopkins. En 1979, il a été démonté pour une autopsie, au cours de laquelle le corps a été identifié comme celui d’un garçon. Dans les années qui ont suivi, certaines parties du corps ont été perdues. (Dans l’exposition, seul le cercueil de la momie est exposé.) Mais avec les pièces qui restent, l’équipe du musée a déterminé que la momie Cohen était en fait une femme adulte. Ce fut l’une des nombreuses surprises au cours du projet.

Le processus a commencé en 2016, avec un scanner. L’équipe a soigneusement transporté les momies à l’hôpital Johns Hopkins, où elle les a décomposées et placées dans le scanner, qui a dû être réinitialisé pour que les momies obtiennent des résultats utiles. “Les spécialistes de la tomodensitométrie ont été époustouflés”, dit Balachandran. “Ils étaient ravis de pomper leur machine à des niveaux de rayonnement que vous ne pouvez pas utiliser sur des personnes vivantes.”

Une image composite montre un cercueil photographié sous une lumière régulière et infrarouge

Légende de l’image: Le cercueil de la Momie Cohen pourrait avoir révélé le nom de la femme momifiée, visible sous une lumière infrarouge

Crédit d’image: Le Musée d’archéologie Johns Hopkins

L’équipe a ensuite envoyé les données CT à un groupe de recherche à Liverpool, en Angleterre, dirigé par l’anthropologue médico-légale Caroline Wilkinson. Wilkinson et son équipe de Face Lab créent des représentations en 3D de personnes décédées à l’aide de crânes et d’une foule de données archéologiques, historiques et médico-légales. Ils sont surtout connus pour recréer les visages de personnages historiques tels que Richard III, le poète Robert Burns et Saint-Nicolas. À l’aide d’un système de sculpture virtuelle, Face Lab a évalué les structures crâniennes des momies et a ajouté des muscles faciaux majeurs en conséquence. Ils ont estimé les profondeurs moyennes des tissus mous, en tenant compte du régime alimentaire et du mode de vie probables d’un ancien Égyptien. Les crânes ont même fourni des indices sur la forme du nez. (Sceptique? Des tests à l’aveugle utilisant des personnes vivantes ont révélé que de telles reconstructions étaient étonnamment précises.)

Ensuite, un expert en prothèses faciales de l’École de médecine a aidé l’équipe à scanner les visages des momies avec des lasers. Cela a fourni des informations sur les détails de surface comme la peau et les cheveux. Les ostéologues ont aidé à déterminer l’âge probable de chacune des femmes, ce qui a conduit l’équipe à ajouter des rides. L’équipe a flouté les zones dont elle était moins certaine, comme les cheveux, et a utilisé des devinettes éclairées dans des zones comme la mâchoire inférieure de la Momie Cohen, qui manque.

En cours de route, des biographies partielles des deux femmes ont pris forme. La momie de Goucher vivait probablement entre 45 et 50 ans et portait au moins deux enfants. Ses dents étaient en bon état, bien que très usées. (C’était typique des anciens Égyptiens; leur nourriture était souvent contaminée par du sable.) Pour des raisons inconnues, elle avait des muscles de la mâchoire inhabituellement forts. Les momies semblent avoir eu des caractéristiques à la fois subsahariennes et caucasiennes, suggérant une ascendance mixte, commune aux Égyptiens de l’époque. On en sait moins sur la momie Cohen car son corps n’est que partiellement intact. Elle était courte, même pour l’époque: environ 4 pieds 7 pouces de hauteur. Elle a probablement vécu jusqu’à l’âge moyen et peut avoir eu des enfants. Elle souffrait d’abcès dentaires douloureux. Et elle a peut-être été nommée d’après le dieu égyptien Amon.

Cette dernière révélation est survenue un après-midi lorsque Balachandran était seul dans le laboratoire travaillant sur le cercueil. Les anciens Égyptiens utilisaient un pigment appelé bleu égyptien, qui émet sous certaines conditions un rayonnement infrarouge. Une caméra modifiée pour voir dans la gamme infrarouge peut capturer des images peintes avec le pigment qui sont invisibles à l’œil nu. Balachandran examinait le cercueil de la Momie Cohen à l’aide d’une de ces caméras modifiées. L’âge avait entièrement noirci le pied. “J’ai regardé le pied et j’ai pensé qu’il n’y aurait rien ici”, dit-elle. “Mais il est assez petit pour bouger, alors j’ai pensé que je pourrais aussi bien le faire.”Balachandran prenait des photos quand soudain un groupe de hiéroglyphes est apparu. “J’ai pensé: “Oh mon Dieu!”” Les égyptologues du projet ont conclu que les hiéroglyphes énonçaient un nom: Amenerdis, ce qui signifie “c’est (le dieu) Amon qui lui a donné.”Si le cercueil appartenait à l’origine au corps intérieur, Balachandran a ressuscité un autre fragment de son identité. “J’espère que c’est son nom”, dit Balachandran. “Avoir un nom est très satisfaisant pour moi. J’ai l’impression que nous avons pu ramener certaines parties d’elle de tout ce démembrement.”

Tout au long du projet, l’équipe est restée concentrée sur cet objectif : sauver ces deux êtres humains de l’obscurité. Leur attitude respectueuse les a parfois empêchés d’apprendre autant qu’ils le pouvaient. Ils n’ont, par exemple, extrait aucun ADN des corps. “C’est la question à chaque étape”, dit Balachandran. “Si vous faites une intervention, qu’en retirez-vous? Et que perdez-vous potentiellement en termes d’intégrité et d’atteinte à la dignité de ces personnes?”

Aucune loi ne régit le traitement des momies égyptiennes, contrairement, disons, aux restes des Amérindiens. L’équipe a donc demandé conseil au Conseil international des musées. Le code d’éthique de l’organisation stipule que tous les restes humains doivent être traités d’une manière conforme aux croyances de la communauté d’où proviennent les restes. Cela signifiait penser à la façon dont les anciens Égyptiens auraient voulu que leurs morts soient traités. Heureusement, les anciens ont laissé des instructions sur l’au-delà sur des rouleaux de papyrus. Pour eux, le corps et l’âme n’étaient pas des entités séparées. La momification a préservé le corps, mais la mémoire de l’individu devait également être préservée. Et les Égyptiens ont accompli cela en grande partie à travers des images.

“Ils croyaient que l’esprit de leurs morts pouvait habiter une image sur le mur”, dit Swaney. En ce sens, les portraits numériques reconstruits des momies semblent particulièrement appropriés. Nous ne saurons jamais si les esprits de la Momie Goucher et d’Amenerdis résident dans les rendus captivants accrochés aux murs du Musée archéologique. Mais les visiteurs de l’exposition ne verront probablement plus jamais les momies comme des artefacts sans vie.

Andrea Appleton est une rédactrice indépendante basée à Baltimore.

Publié dans Arts + Culture, Science + Technologie

Étiqueté archéologie, musée archéologique

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