MLB: Comment la Ligue Majeure de Baseball perd de son attrait à l’ère moderne

La Ligue nationale de football règne en maître dans le lexique sportif américain.

Cela ne fait aucun doute. Le football est devenu une sensation d’un an. Il ne faut pas chercher plus loin que le récent début de la “frénésie des agents libres” qui a dominé les émissions de télévision et de radio sportives au cours des deux derniers jours. Combinez cela avec tout le battage médiatique qui se déroule dans la NFL combine et draft, et l’intersaison du football est en concurrence avec presque tous les autres sports. Les camps d’entraînement et toutes les histoires qui les entourent font également la une des journaux.
Bien sûr, il y a la popularité de la saison régulière, qui propose désormais des matchs trois jours par semaine, combinés aux séries éliminatoires et au plus grand jour sportif: le dimanche du Super Bowl.

En réalité, la seule partie du football à laquelle personne ne prête attention est le Pro Bowl.

Lorsque la plupart de nos grands-parents étaient jeunes, c’était le baseball et non le football qui régnait en maître. Le football, bien que populaire au niveau secondaire et collégial, a eu du mal à rivaliser avec le baseball au niveau professionnel. Alors que les deux sports avaient leurs stars, le baseball restait au sommet des intérêts sportifs des Américains.

Maintenant, la transition est plus apparente que jamais. Alors que le football continue de captiver notre attention presque toute l’année, le baseball est lentement relégué à quelque chose que les amateurs de sport peuvent regarder entre le printemps et la fin de l’été. D’une certaine manière, le plus grand espoir et la plus grande force du baseball, à cet égard, est qu’aucun autre sport ne rivalise pour ses cotes au milieu de l’été.
La saison NFL n’a pas encore commencé. Les séries éliminatoires de la NBA et de la LNH ont pris fin. Pour un fan de sport, il n’y a rien d’autre à regarder. Lorsque les séries éliminatoires de la MLB arrivent et finalement les World Series, les fans changent généralement de canal pour la NFL. Les cotes des Séries mondiales sont toujours faibles depuis 2005 (baseball-almanac.com ).

Certes, le baseball est loin de devenir un sport ” marginal “. Dans de nombreuses villes, le baseball conserve sa popularité. St. Louis, Cincinnati et Boston, pour n’en nommer que quelques-uns, sont toujours considérées comme des “villes de baseball”, où le sport continue de prospérer de manière importante. De plus, la fréquentation et les revenus continuent d’augmenter, en particulier avec l’accès des consommateurs à leurs équipes préférées de plus en plus facile avec la technologie en constante évolution.
En 1995, MLB a annoncé son chiffre d’affaires annuel à 1,5 milliard de dollars. L’année dernière, il était de 7,5 milliards de dollars (nbcsports.com ).

Pourtant, le baseball continue de se ranger derrière le mastodonte de la NFL. Dans un sondage Gallup de 2008, 41% des personnes interrogées ont déclaré que le football était leur sport préféré. Seulement 10% ont cité le baseball (gallup.com ).

Comment cela s’est-il produit et comment la tendance se poursuit-elle ?
Il y a un certain nombre de facteurs qui sont faciles à déchiffrer. Le baseball reste le seul sport américain majeur à ne pas employer de plafond salarial sévère. Le basketball professionnel, le hockey et le football ont tous mis en place des plafonds salariaux qui permettent aux équipes des petits marchés de rester compétitives. De cette façon, les équipes des marchés traditionnellement petits, comme les Falcons d’Atlanta, peuvent rivaliser avec les grandes équipes du marché comme les Giants de New York ou les Eagles de Philadelphie.

Les plafonds salariaux ont empêché les équipes de thésauriser les talents, tout en veillant à ce que les contrats des joueurs soient directement liés aux meilleurs intérêts de leur équipe. Si une équipe commet une erreur contractuelle coûteuse, cela peut avoir des conséquences importantes, quel que soit le marché de l’équipe.

Ce n’est pas le cas au baseball.

Les Dodgers de Los Angeles nouvellement riches se vanteront d’une masse salariale de plus de 232 millions de dollars en 2013, la plus élevée de la MLB (spotrac.com ). Les Yankees de New York, accusés depuis longtemps de profiter du système, auront une masse salariale de 205 millions de dollars (spotrac.com ). En comparaison, les Athletics d’Oakland ont une masse salariale de 56 millions de dollars en 2013 (spotrac.com ).

Bien que tout cet argent ne garantisse pas les championnats, il met certainement les équipes dans une meilleure position pour les gagner. Cela se produit non seulement en étant en mesure de surpasser les autres équipes pour les meilleurs agents libres, mais facilite également la rétention de leurs propres talents, à la recherche de gros contrats.
Cela facilite également la gestion des erreurs contractuelles. Ne cherchez pas plus loin que le joueur de troisième but des Yankees Alex Rodriguez en 2013.

De cette façon, les riches continuent de s’enrichir, forçant les petites équipes du marché à sortir de la discussion. Dans les marchés où le baseball a du mal à tenir, comme Oakland, cette circonstance attire facilement les talents locaux vers les grands dépensiers. Les fans des petits marchés voient ces joueurs partir année après année vers les grands marchés, leurs équipes locales ont du mal et les fans se désintéressent.

Cela s’est passé à Montréal, cela se passe à Oakland et à Kansas City, et cela se produira probablement à Seattle.

Comme le baseball perd de l’influence sur certains de ces petits marchés, il y a eu des tentatives pour renforcer sa popularité. Il y a la Classique mondiale de baseball, suscitant l’intérêt pour le jeu à la fois au pays et à l’étranger. Pourtant, la WBC ne parvient pas à attirer l’attention. C’est en partie parce que de nombreux joueurs des ligues majeures refusent de participer, se concentrant plutôt sur leurs efforts d’entraînement de printemps pour se préparer à la saison régulière de la MLB (yahoo.com ). Ce ne sont pas les Jeux olympiques et peu le remarquent même.

Le commissaire de la MLB Bud Selig a tenté de donner de la pertinence au match des étoiles en ” le faisant compter”, accordant à la ligue qui a remporté l’avantage du terrain lors de la Série mondiale suivante. Pourtant, certaines stars du baseball refusent même de participer à cette tradition, creusant un fossé entre le baseball et ses fans (yahoo.com ).

Le fait que le baseball fasse très peu pour promouvoir ses futures stars est une autre faute du classement du baseball dans l’intérêt américain. Les amateurs de sport occasionnels connaissent des noms comme LeBron James, Colin Kaepernick et Tim Tebow. Le voltigeur des Nationals Bryce Harper et le voltigeur des Angels Mike Trout sont les prochains grands noms du baseball, et pourtant, peu de reconnaissance nationale leur est accordée, à part la mention occasionnelle sur ESPN ou le réseau MLB (examiner.com ).
Les fans peuvent continuer à parler de grands noms du baseball comme Babe Ruth, Cy Young ou Hank Aaron, mais il y a peu de discussions quant à savoir qui sont les futures stars en dehors du niveau local.

Ensuite, bien sûr, il y a la nature du jeu lui-même.

Lorsque le baseball était à son apogée, la nature de la société américaine était bien différente de ce qu’elle est aujourd’hui. Aujourd’hui, dans ce monde de satisfaction immédiate où l’information et le divertissement sont littéralement au bout du doigt, il est facile de supposer que de nombreux amateurs de sport ont une durée d’attention beaucoup plus courte par rapport à il y a cinquante ans.

Le chroniqueur de la Suite 101, Theodore Sprencel, a souligné ceci:

Les fans et les consommateurs d’aujourd’hui désirent un divertissement flagrant et direct, qui demande un peu plus au public que de s’asseoir et d’être surpris. C’est pourquoi le baseball, qui pour être apprécié nécessite plus qu’une simple observation au niveau de la surface, perd de son attrait. (suite101.com )

C’est une analyse assez simple: le baseball nécessite la connaissance et la patience des fans beaucoup plus que n’importe lequel des autres sports majeurs. Il manque également l’intrigue rapide et bourrée d’action par rapport à d’autres sports.
Combien de fois quelqu’un dit-il qu’il ne peut pas regarder le baseball parce que c’est tout simplement trop ennuyeux?

Cela ne veut pas dire que le baseball est ennuyeux et n’a pas l’action des autres sports. Il n’indique pas non plus que le baseball utilise plus ou moins de stratégie et de préparation que le football, le basketball ou le hockey. Au contraire, les fans de baseball, généralement, doivent savoir et comprendre beaucoup plus que le fan occasionnel. Ils doivent aussi être plus patients, ce qui est difficile de nos jours.

En réalité, le baseball devient victime de son propre jeu. Le manque d’efforts de la MLB pour moderniser et promouvoir le jeu d’une manière pertinente pour la nouvelle race de fans de sport est un autre obstacle.
Alors que le baseball ne disparaîtra jamais vraiment dans le monde du sport, il ne revendiquera plus jamais le titre de sport préféré des États-Unis.

En termes simples, le baseball est passé du passe-temps américain au “temps passé.”

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