Les Voyages En Bateau À Vapeur Étaient Sales Et Dangereux, En Particulier Sur La Rivière Missouri

Imaginez L’expansion des États-Unis vers L’ouest.

La plupart des gens imaginent des wagons qui traversent les sentiers et les chemins de fer en direction des côtes.

Mais avant que les sentiers ne soient incendiés et que les voies ne soient posées, de puissants bateaux à vapeur transportaient des centaines de tonnes de marchandises et de passagers à travers les artères du pays – ses rivières et ses voies navigables.

Avant la guerre de Sécession, Saint-Louis était le dernier arrêt à l’ouest sur le chemin de fer, donc tout, ou n’importe qui, devant aller à Kansas City allait en bateau à vapeur.

L’endroit le plus proche pour avoir un avant-goût de ce que c’était de voyager en bateau à vapeur est à Hannibal, Missouri, la ville natale de Mark Twain. C’est aussi maintenant la ville natale du bateau fluvial Mark Twain.

La Mark Twain a été construite dans les années 1960, et est livrée avec un moteur diesel au lieu de la vapeur et n’a malheureusement pas de grande roue à aubes à l’arrière. Mais sinon, c’est une bonne réplique de bateaux à vapeur du 19ème siècle, avec ses larges ponts empilés les uns sur les autres, chacun devenant plus étroit, comme un gâteau à plusieurs niveaux.

Les passagers montent à bord du bateau sur le pont inférieur. Il est clos, climatisé, décoré dans un rouge profond et sent le pop-corn. Le capitaine Steve Terry est copropriétaire du bateau avec sa femme. Il dit que les bateaux fluviaux sont aujourd’hui principalement destinés au tourisme, mais au 19ème siècle, ils avaient un rôle très différent.

“Cela aurait été à peu près ouvert parce que c’est là qu’ils auraient stocké les balles de coton, les barils, le bétail et quoi d’autre, auraient tous été sur ce pont”, a déclaré Terry. “À cette époque, le fret était la chose numéro un, c’est ce qui payait les factures.”

C’est pourquoi, selon l’historien Patrick Dobson du Johnson County Community College, le fret était prioritaire sur les passagers de niveau inférieur, ceux qui ne payaient que 3 ou 4 dollars pour un billet vers l’ouest.

“La plupart des capitaines de bateaux à vapeur chargeaient d’abord la cargaison et les animaux, puis les passagers prenaient la place qu’ils pouvaient sur le pont”, a déclaré Dobson. “Les passagers du pont n’étaient que des gens ordinaires qui devaient apporter leur propre nourriture, ils ont tenté leur chance avec les éléments; ils vivaient essentiellement à l’extérieur.”

L’historienne Paula Rose, qui travaille dans l’éducation et la préservation au musée Steamboat Arabia à Kansas City, décrit le voyage des passagers du pont de cette façon:

“Vous rouliez juste à côté des chaudières chaudes, vous rouliez aux côtés du bétail et des autres passagers, c’était très bondé, en sueur, sale, malodorant – ce n’était pas une façon amusante de voyager, mais cela vous a permis de sortir vers l’ouest”, a déclaré Rose. “Et vous pourrez peut-être commencer une nouvelle vie.”

Pendant ce temps, sur les ponts supérieurs, les passagers de la cabine payaient le double de ce que faisaient les passagers du pont, mais avaient leur propre chambre privée et une expérience très différente. Ils mangeaient dans des salles à manger majestueuses, une cuisine était servie à égalité avec les meilleurs hôtels. Ils buvaient dans des bars avec des tables de jeu, ou se prélassaient sur le pont et regardaient la rivière.

“Il y a eu deux expériences absolument différentes sur un bateau à vapeur et cela reflétait également la structure de classe des États-Unis en général à cette époque”, a déclaré Rose.

Mais que vous soyez riche ou pauvre, la rivière était dangereuse. Carol Lewis a grandi à Hannibal et a été élevée pour respecter et craindre la rivière.

” C’est dangereux. Mes parents sont enracinés en moi, tu ne vas pas sur la rivière “, a déclaré Lewis. “Le courant est fort et regardez tous les débris. Mais j’adore la rivière. C’est joli, c’est grand, c’est puissant.”

Au début du 19e siècle, cela aurait été un voyage dangereux, en particulier lorsque vous voyagiez sur le Missouri.

“La rivière Missouri était connue pour manger des bateaux”, a déclaré le capitaine Terry. “La durée de vie moyenne d’un bateau à vapeur nouvellement construit à l’époque de Sam Clemens était de deux ans. Sur le fleuve Mississippi, c’était quatre à cinq ans.”

“Il y avait environ 289 bateaux à vapeur qui ont coulé ou peut-être plus sur la rivière Missouri au milieu du 19ème siècle”, a déclaré Rose. “L’Arabia a coulé en heurtant un accroc d’arbre, ce qui était très courant, mais les explosions de chaudières étaient également fréquentes et les gens mourraient dans ces situations.”

Dobson a dit que si la rivière et le bateau ne vous avaient pas, les autres passagers pourraient le faire.

“La plupart des gens devaient s’inquiéter de se faire voler ou de se faire prendre leurs affaires”, a déclaré Dobson.

Avec le jeu et l’alcool à bord, les bateaux fluviaux ont acquis une réputation. Même les capitaines n’étaient pas nécessairement dignes de confiance. Certains capitaines ont embauché des joueurs professionnels pour prendre de l’argent à leurs passagers. Ou pire.

“Il y a eu des cas où des capitaines ont fait descendre des gens du bateau pour qu’ils puissent surmonter un certain type d’obstacle, comme un banc de sable ou une barre de gravier, puis ont simplement laissé les passagers et ne sont pas revenus”, a déclaré Dobson.

Dérivant en aval sur le fleuve Mississippi, il est facile de voir que la rivière n’a pas été complètement apprivoisée. Il y a de la vie sous la surface et dans la brosse le long de la rive. Contrairement aux trains ou aux avions, sur un bateau fluvial, le monde passe lentement, le temps ralentit et vous pouvez profiter des éclaboussures de poissons, des gazouillis des oiseaux, de la glisse en douceur d’un faucon ou d’un aigle.

Alors que le bateau rentre dans le quai, un train siffle — ce qui est approprié.

Après la guerre civile, les trains ont rapidement dépassé les bateaux à vapeur. Même si les bateaux à vapeur pouvaient transporter plus de charge dans un espace plus petit, les voyages en train ne se limitaient pas aux voies navigables et ils pouvaient se diriger directement vers l’ouest. Mais Dobson dit que les bateaux à vapeur et la rivière ont encore une place dans notre imaginaire collectif.

“C’était l’idée de l’ouest et l’idée d’un nouveau départ et l’idée d’un destin manifeste de la nation de passer d’une côte à l’autre”, explique Dobson. “Et les capitaines de bateaux à vapeur sont eux-mêmes devenus des héros — des dirigeants capables de rassembler un équipage de personnes et de se déplacer en amont sur une machine très complexe, transmettant l’expérience américaine à des endroits qu’elle n’avait jamais essayés auparavant.”

Même avec la conscience du passé dangereux et sale du bateau à vapeur, il y a une nostalgie naturelle pour ce temps plus lent et plus sauvage.

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