Les Ossements d’enfants Enterrés Il y a 40 000 Ans Résolvent un Mystère Néandertalien de Longue Date

Nous ne savons pas s’il s’agissait d’un garçon ou d’une fille. Mais cet ancien enfant, un Néandertalien, n’a atteint l’âge que d’environ deux ans.

Cette courte vie, vécue il y a environ 41 000 ans, a été découverte sur un site archéologique célèbre du sud-ouest de la France, appelé La Ferrassie. Les restes de plusieurs Néandertaliens y ont été trouvés, dont la découverte la plus récente, l’enfant, connu uniquement sous le nom de La Ferrassie 8.

Lorsque les vestiges antiques ont été trouvés pour la première fois – la plupart à différentes étapes du début du 20ème siècle – les archéologues avaient supposé que les squelettes représentaient des sépultures intentionnelles, les Néandertaliens déposant leurs parents décédés pour reposer sous la terre.

Néanmoins, dans l’archéologie contemporaine, des doutes tourbillonnent maintenant autour de la question de savoir si les Néandertaliens ont bel et bien enterré leurs morts comme ça, ou si cet aspect particulier des rites funéraires est une coutume unique de l’Homo sapien.

Examen du matériel des fouilles des années 1970. (Antoine Balzeau /CNRS /MNHN)

En partie, la pose de ces questions renvoie aux techniques archéologiques et à la tenue de registres utilisés dans le passé, car les méthodes désuètes utilisées par les archéologues et les anthropologues du début du 20ème siècle (et même plus tôt) font que nous ne pouvons pas toujours être entièrement confiants dans leurs découvertes.

Avec un tel mystère en tête, une équipe dirigée par des chercheurs du Centre national de la recherche scientifique (CNRS) et du Muséum national d’histoire naturelle en France a procédé à une réévaluation approfondie des vestiges antiques de La Ferrassie 8, conservés au musée depuis près de 50 ans après avoir été découverts entre 1970 et 1973.

“La découverte et le contexte de ce squelette ont généralement été considérés comme mal documentés, mais en fait cette lacune découle d’un manque de traitement nécessaire des informations et des matériaux de La Ferrassie liés à l’avant-dernière phase de fouille (1968-1973)”, écrivent les chercheurs dans leur nouvel article.

“En effet, une énorme quantité de données n’était pas évaluée avant notre étude actuelle.”

Dans le nouveau travail, les chercheurs ont examiné les cahiers et les journaux de terrain utilisés par l’équipe de fouilles originale, ainsi que l’analyse des os de La Ferrassie 8. Ils ont également effectué de nouvelles fouilles et analyses sur le site de l’abri de la grotte de La Ferrassie où les restes de l’enfant ont été retrouvés.

Les résultats de leur approche multidisciplinaire suggèrent que, malgré le caractère non conforme des recherches précédentes sur la prétendue sépulture de La Ferrassie 8, les anciennes conclusions étaient correctes: l’enfant a été enterré.

Reconstitution de l’enterrement de l’enfant par l’artiste. (Emmanuel Roudier)

“Les données combinées anthropologiques, spatiales, géochronologiques, taphonomiques et biomoléculaires analysées ici suggèrent qu’une sépulture est l’explication la plus parcimonieuse de LF8”, expliquent les auteurs.

“Nos résultats montrent que LF8 est intrusif dans une couche sédimentaire plus ancienne (et archéologiquement stérile). Nous proposons que les Néandertaliens aient intentionnellement creusé une fosse dans des sédiments stériles dans lesquels l’enfant LF8 a été déposé.”

En parvenant à cette conclusion, l’équipe a confirmé que les os bien conservés avaient été mis au repos de manière non déchiquetée, restant dans leur position anatomique, la tête relevée plus haut que le reste du corps, même si la couche de terre était inclinée d’un angle différent (suggérant une élévation artificielle par des mains de Néandertal).

De plus, il n’y avait aucune marque d’animal sur eux, ce que l’équipe considère comme un autre signe probable d’un enterrement rapide et prévu. Surtout par rapport à l’état altéré de divers restes d’animaux trouvés dans les environs.

“L’absence de marques de carnivores, le faible degré de perturbation spatiale, de fragmentation et d’altération suggèrent qu’ils ont été rapidement recouverts de sédiments”, expliquent les chercheurs.

“Nous ne pouvons trouver aucun naturel (i.e. processus non anthropique) qui pourrait expliquer la présence de l’enfant et des éléments associés dans une couche stérile avec une inclinaison qui ne suit pas l’inclinaison géologique de la strate. Dans ce cas, nous proposons que le corps de l’enfant LF8 ait été déposé dans une fosse creusée dans le sédiment stérile.”

Ce n’est pas la première étude récente à revendiquer de nouvelles preuves de Néandertaliens enterrant leurs morts, et ce ne sera probablement pas la dernière.

L’équipe française dit qu’il est temps que les normes analytiques nouvelles et améliorées d’aujourd’hui soient appliquées aux différents restes squelettiques de La Ferrassie 1 à 7, ce qui nous donne une évaluation actualisée de la façon dont ils ont eux aussi été inhumés.

Alors, peut-être, avec tout ce qui est dit et fait, ces très vieilles âmes pourraient enfin se reposer.

Les résultats sont rapportés dans des rapports scientifiques.

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée.