L’Antarctique était assez chaud pour la forêt tropicale près du pôle sud il y a 90m d’années

Pensez à l’Antarctique et ce sont probablement des étendues de glace balayantes, et l’étrange pingouin, qui viennent à l’esprit. Mais à l’époque des dinosaures, le continent était recouvert d’une forêt tropicale marécageuse.

Les experts disent maintenant avoir trouvé la preuve la plus méridionale de cet environnement dans du matériel végétal extrait du fond marin de l’Antarctique occidental.

Le Crétacé, il y a 145 à 66 m d’années, était une période chaude pendant laquelle la Terre avait un climat à effet de serre et la végétation se développait en Antarctique.

Les scientifiques disent que la nouvelle découverte révèle non seulement que les forêts tropicales humides marécageuses prospéraient près du pôle sud il y a environ 90m d’années, mais que les températures étaient plus élevées que prévu. De telles conditions, ajoutent-ils, n’auraient pu être produites que si les niveaux de dioxyde de carbone étaient bien plus élevés qu’on ne le pensait et qu’il n’y avait pas de glaciers dans la région.

“Nous ne savions pas que ce climat de serre du Crétacé était aussi extrême”, a déclaré le Dr Johann Klages de l’Institut Alfred Wegener en Allemagne et co-auteur de la recherche. “Cela nous montre ce que le dioxyde de carbone est capable de faire.”

La plate-forme de forage au fond marin à l'œuvre au bord du glacier de l'île Pine.
La plate-forme de forage du fond marin à l’œuvre au bord du glacier de Pine Island. Photographie: Karsten Gohl / Alfred Wegener Institute

Dans la revue Nature, l’équipe a expliqué comment, en 2017, elle a foré un trou étroit dans le fond marin près du glacier de Pine Island en Antarctique occidental. Cet emplacement est à environ 2 000 km (1 200 miles) du pôle sud d’aujourd’hui, mais il y a environ 90 m, il était à environ 900 km du pôle.

Le trou a été foré et le matériel extrait à l’aide d’une plate-forme télécommandée. “C’est comme un vaisseau spatial assis sur le fond marin”, a déclaré Klages.

Les premiers mètres de matériau étaient des sédiments glaciaires, datant d’il y a environ 25 000 ans, tandis que les 25 mètres suivants étaient du grès, datant d’il y a environ 45 m d’années – quelque chose que Klages a dit n’intéressait guère l’équipe.

Pendant qu’ils travaillaient, un immense champ de glace de mer approchait. “Cela devenait un peu dangereux”, a déclaré Klages. “Nous avons dit: “OK, trois mètres de plus et ensuite nous pourrons évacuer le site de carottage ici.”Et dans ces trois mètres, nous avions ce nouveau matériau passionnant.”

Cette section de trois mètres était composée de mudstone, surmontée d’un matériau semblable à du charbon, et remplie de terre provenant de l’ancienne forêt, avec des racines, des spores et du pollen – ce dernier étant identifié comme provenant de plantes, y compris des conifères et des fougères.

“C’est comme si vous alliez quelque part dans une forêt près de chez vous et perciez un trou dans le sol de la forêt”, a déclaré Klages. “C’est vraiment vierge … c’était incroyable.”

L’équipe a trouvé des preuves de plus de 65 types de plantes différentes dans le matériau, révélant que le paysage près du pôle sud aurait été recouvert d’une forêt tropicale marécageuse de conifères similaire à celle que l’on trouve aujourd’hui dans la partie nord-ouest de l’île du Sud de la Nouvelle-Zélande. Le matériel a été daté entre 92m et 83m il y a des années.

Il aurait eu des températures annuelles moyennes de 12-13C (53-55F), “ce qui est plus chaud qu’en Allemagne aujourd’hui”, a déclaré Klages, ajoutant que l’analyse des produits chimiques laissés par les organismes photosynthétiques appelés cyanobactéries a révélé que les eaux de surface, par exemple les lacs, auraient été un agréable 20C.

De manière cruciale, a déclaré Kages, la modélisation informatique montre qu’un tel environnement si proche du pôle sud – où en hiver il fait sombre pendant quatre mois – n’aurait été possible que si les concentrations de gaz à effet de serre étaient bien plus élevées qu’on ne le pensait et que la surface du sol était recouverte de végétation.

En d’autres termes, il n’y avait pas de calottes glaciaires présentes – ce que Klages a noté avait fait l’objet de débats.

Le Dr James Bendle, expert en géochimie organique de l’Université de Birmingham, a déclaré que l’étude de l’écosystème antarctique était extrêmement importante pour comprendre le changement climatique passé et futur, ajoutant que l’utilisation sans relâche des combustibles fossiles pourrait pousser les concentrations de dioxyde de carbone à des niveaux similaires à ceux d’il y a 90 millions d’années au début du siècle prochain.

“En fin de compte, si nous avons une atmosphère de plus de 1 000 parties par million de dioxyde de carbone, nous nous engageons pour une planète future qui n’a que peu ou pas de glace, et finalement un continent antarctique qui serait végétalisé et n’aurait pas de couverture de glace”, a-t-il déclaré.

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