Des éclairs de lumière étranges provenant de Jupiter brillent comme des sprites spatiaux et des elfes

Si vous cherchez des sprites ou des elfes dansant dans la forêt à la tombée de la nuit, vous pourriez être déçu — mais d’une certaine manière, ils existent.

Ce qu’on appelle les “sprites” et les “elfes” sont en fait des Événements lumineux transitoires (TLe) qui émergent de la haute atmosphère lorsque des orages se préparent et des éclairs frappent. Ces phénomènes pourraient en fait être plus étranges que les créatures mythiques pour lesquelles ils ont été nommés. Bien qu’ils se produisent sur Terre, ils ont maintenant été découverts sur Jupiter. Jusqu’à présent, leur existence dans les nuages joviens tourbillonnants n’était que théorique — pas plus qu’un conte de fées. Les astronomes ont finalement observé ce qui est susceptible d’être un sprite après que Juno a renvoyé des données étranges de l’atmosphère turbulente de Jupiter.

Même surnaturel, les TLes se produisent au-dessus des nuages d’orage sur Terre. C’est pourquoi les données de Juno ont été considérées comme une preuve possible d’un sprite extraterrestre.

“Les TLe se produisent en haute altitude dans l’atmosphère et sont déclenchées par un coup de foudre dans un orage sous-jacent”, a déclaré Rohini Giles, scientifique de Juno, qui a récemment dirigé une étude publiée dans Journal of Geophysical Research: Planets, à SYFY WIRE. “Les sprites se forment lorsque la foudre génère un champ quasi électrostatique élevé dans l’atmosphère, et les elfes se forment lorsque la foudre provoque une impulsion électromagnétique ascendante. Nous pensons que ces mécanismes généraux seraient similaires sur Jupiter.”

Dans l’ionosphère terrestre, juste au-dessus de la basse atmosphère, des irrégularités dans les particules chargées de gaz autrement appelées plasma peuvent déclencher des sprites. Ils ne peuvent se former que pendant les orages mais apparaissent rarement. Quand elles le font, elles ressemblent à une sorte de méduse cosmique bioluminescente, rougeoyante avec des tentacules de lumière qui atteignent à la fois le sol et le haut. Les sprites sur Terre peuvent atteindre jusqu’à 30 miles de diamètre. Les Elfes (Émission de Perturbations lumineuses et de Fréquences dues à des Sources d’Impulsions Électromagnétiques) ressemblent plus à des OVNIS qu’à tout dans Le Seigneur des Anneaux. Ce sont des disques plats lumineux qui éclairent tout le ciel pendant quelques millisecondes, mais qui peuvent atteindre 200 miles de diamètre en un clin d’œil.

Données Juno avec une image colorisée de ce qui pourrait être un sprite. Crédit: NASA

“Jupiter et la Terre ont des compositions atmosphériques, des distributions d’électrons et des champs magnétiques différents, donc la comparaison des TLe sur les deux planètes fournit des informations supplémentaires sur la façon dont elles se forment”, a déclaré Giles.

Les TLes de notre planète tirent leur couleur rouge flamboyante de l’azote atmosphérique. La majeure partie de notre atmosphère est faite d’azote, et lorsque les champs quasi électrostatiques et les impulsions électromagnétiques qui génèrent des sprites et des elfes accélèrent les électrons là-haut, ils s’écrasent sur les molécules d’azote et libèrent une émission rouge. On pense que Jupiter brille en bleu ou en rose pendant une tempête car son atmosphère est principalement composée d’hydrogène. Bien que les données Juno n’aient pas révélé la couleur du sprite supposé qui s’est enregistré comme une émission ultraviolette qui a disparu presque aussi vite qu’elle s’est matérialisée, elles ont révélé l’hydrogène dominant dans ce flash.

Giles et son équipe ont également remarqué que cette lumière d’un autre monde se distinguait des autres énormes événements lumineux qui ont ensuite été déterminés comme étant des mégabolts de foudre. L’instrument à spectrographe ultraviolet (UVS) de Juno a capté un flash dans une zone au-dessus des nuages de Jupiter où aucun flash ne devait se produire. Les elfes et les sprites ne peuvent se produire que si la foudre les déclenche, mais ne sont pas réellement des éclairs en eux-mêmes. Les astronomes n’ont que des preuves indirectes de sprites déclenchés par la foudre. Cela provient d’observations de régions où la foudre frappe souvent. Peu importe que, du moins sur Terre, ils n’aient jamais été vus exactement en même temps qu’un éclair. Quel genre de sorcellerie est-ce?

“Il est possible d’avoir des éclairs sans sprites, mais il n’est pas possible d’avoir des sprites sans foudre”, a déclaré Giles. “C’est pourquoi nous voulons vraiment observer la foudre en même temps que l’un de nos éclairs lumineux, car cela fournirait des preuves très solides que ce que nous voyons sont vraiment des sprites ou des elfes.”

Peut-être que certains contes de fées se réalisent vraiment.

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