Covid: Pourquoi les chauves-souris ne sont pas à blâmer, disent les scientifiques

Chauve-souris à nez court, Thaïlande
Légende de l’image Les chauves-souris sont sur Terre depuis plus de 50 millions d’années

De temps en temps, le Dr Mathieu Bourgarel demande aux anciens du village l’autorisation de visiter les grottes sacrées, apportant un cadeau pour apaiser les esprits.

Vêtu d’un masque, d’une combinaison et de trois couches de gants, il descend dans l’obscurité, escaladant des échelles de corde et traversant les chambres étroites des grottes.

L’odeur révélatrice des chauves-souris est partout, leurs excréments se déposant en couches sur le sol, comme patauger dans la neige fraîche.

De temps en temps, une chauve-souris est surprise de son sommeil, les ailes se frôlant au fur et à mesure qu’elle prend son envol.

Les gens de cette partie du Zimbabwe appellent les chauves-souris “dragons ailés”, “rats volants” ou simplement les “méchants”.

Comme ailleurs dans le monde, les mammifères volants sont très mal compris. Pour cet écologiste de la faune, ce sont des créatures magnifiques et incroyables. “Ils sont fascinants”, dit-il. “Les gens ont peur de quelque chose qu’ils ne connaissent pas.”

Grotte, Zimbabwe
Légende de l’image Les grottes abritent des colonies de petites chauves-souris

Le Dr Bourgarel est chasseur de virus pour le Cirad . Travaillant avec des collègues de l’Université du Zimbabwe, il se rend dans les grottes à chauves-souris pour collecter des échantillons et des excréments de chauves-souris.

De retour au laboratoire, les scientifiques extraient et séquencent le matériel génétique des virus des chauves-souris. Ils ont déjà découvert différents coronavirus, dont un de la même famille que le Sras et le Sras-CoV-2.

La recherche s’inscrit dans un effort mondial visant à étudier la diversité et la composition génétique des virus que les chauves-souris transportent, en fournissant les outils nécessaires pour réagir rapidement si les gens commencent à tomber malades.

“La population locale visite fréquemment l’habitat de ces chauves-souris, afin de collecter le guano pour l’utiliser comme engrais pour leurs cultures. Il est donc essentiel de connaître les agents pathogènes véhiculés par les chauves-souris, car ils pourraient être transmis à l’homme “, explique le Dr Elizabeth Gori de l’Université du Zimbabwe.

Entrer dans la grotte
Légende de l’image Les scientifiques portent un équipement de protection individuelle complet pour entrer dans les grottes

Les experts en chauves-souris ont lancé une campagne, Ne blâmez pas les chauves-souris, pour dissiper les peurs et les mythes infondés sur les chauves-souris, qui menacent la conservation. Ils disent que les chauves-souris sont parmi les animaux les plus mal compris et sous-évalués de la planète.

Longtemps la cible du mépris, de la persécution et des préjugés culturels, ils ont été blâmés pour une foule de maux visités sur les humains. Et les peurs et les mythes sur les chauves-souris n’ont fait que s’intensifier à l’époque de Covid.

Espace blanc de présentation

Faits sur les chauves-souris

  • Les chauves-souris sont le seul mammifère capable de voler réellement
  • Les chauves-souris mangeuses d’insectes peuvent nous faire économiser 3 farmers aux agriculteurs américains.7 milliards chaque année en réduisant les dommages aux cultures
  • Des centaines d’espèces végétales dépendent des chauves-souris pour la pollinisation
  • Les chauves-souris sont sous une menace sans précédent de la destruction de leur habitat, du changement climatique, de la chasse et d’autres pressions

Source: Bat Conservation International

Espace blanc de présentation

L’origine précise du virus qui a fait de tels ravages à travers le monde n’a pas été épinglée. Mais la grande majorité des scientifiques s’accordent à dire qu’il s’est croisé chez l’homme à partir d’une espèce animale, très probablement une chauve-souris. Cela ne signifie pas que les chauves-souris sont à blâmer; c’est notre interférence croissante avec ces créatures sauvages qui est à la racine du problème.

Les épidémies de maladies émergentes ont été liées à la destruction de la nature par l’homme. Lorsque les forêts ou les prairies sont rasées pour faire paître le bétail, cultiver du soja ou construire des routes et des colonies, les animaux sauvages sont forcés de se rapprocher toujours plus des humains et du bétail, ce qui donne aux virus l’occasion de sauter des navires.

“Il est indéniable que les chauves-souris, comme de nombreux autres groupes d’animaux, présentent des risques réels en tant qu’hôtes de maladies potentiellement dangereuses”, explique Ricardo Rocha de l’Université de Porto, au Portugal.

Mais il souligne que lorsque vous contrôlez le nombre d’espèces de chauves-souris (1 400 ou plus), la proportion de virus infectant l’homme est similaire à celle d’autres groupes, tels que les oiseaux, les animaux domestiques et les rongeurs.

Perte de forêt, Bornéo
Légende de l’image Depuis 2000, Bornéo a perdu 20 000 milles carrés de forêt

Les scientifiques estiment que trois sur quatre maladies infectieuses nouvelles ou émergentes chez l’homme, elles proviennent d’animaux. Un avertissement des dangers est venu en 2002, lorsque la mystérieuse maladie, le Sras, est apparue en Chine, tuant près de 800 personnes dans le monde.

En 2017, des chercheurs ont identifié une colonie de chauves-souris en fer à cheval vivant dans des grottes reculées de la province du Yunnan qui abritaient des morceaux génétiques du virus du Sras humain. Ils ont alors averti qu’une maladie similaire pourrait réapparaître, et ils ont eu raison.

Mais plutôt que de blâmer une espèce ou une autre, nous devons réévaluer notre relation avec le monde naturel, explique le Dr Rocha. Il souligne que les chauves-souris sont vitales pour la santé des écosystèmes et le bien-être humain.

Les chauves-souris suppriment les insectes qui pullulent sur les cultures. Ils pollinisent les plantes sous les tropiques, comme les fruits durian. Et ils dispersent les graines des arbres des forêts tropicales, aidant à lutter contre le changement climatique.

Chauves-souris, Mexique
Légende de l’image Des chauves-souris émergent d’une grotte calcaire au Mexique

Ce serait un “résultat terrible” si les chauves-souris étaient diabolisées, depuis la propagation de la maladie les maladies des animaux aux humains concernent beaucoup plus les humains qui empiètent sur leur domaine que l’inverse, explique le Dr David Robertson de l’Université de Glasgow. Les antécédents du Sars-CoV-2 circulent probablement chez les chauves-souris depuis des décennies, dit-il, avec la capacité d’infecter également d’autres espèces animales.

Il y a eu des rapports isolés de réactions négatives liées au Covid contre les chauves-souris, y compris des meurtres réels ou prévus au Pérou, en Inde, en Australie, en Chine et en Indonésie.

Les scientifiques avertissent que quelques actions malavisées pourraient avoir de graves conséquences pour les espèces de chauves-souris vulnérables et même augmenter le risque de propagation de la maladie.

Chauve-souris des fruits égyptienne
Légende de l’image Certaines chauves-souris des fruits tropicaux transportent des graines à l’intérieur d’elles, les transportant loin et loin

“Une préoccupation majeure est que de nombreuses espèces de chauves-souris sont menacées de disparition l’extinction, de sorte que même de petits cas de violence malavisée pourraient causer des dommages irréversibles et avoir des effets catastrophiques sur les écosystèmes sur lesquels les humains dépendent “, explique Douglas MacFarlane de l’Université de Cambridge.

Les chauves-souris ont vécu aux côtés des humains pendant des siècles, pour le bien mutuel. Dans la ville universitaire de Coimbra au Portugal, les chauves-souris occupent une bibliothèque du XVIIIe siècle depuis plus de 300 ans, se régalant d’insectes qui pourraient autrement détruire les manuscrits. Visitez au crépuscule et vous pourriez les voir sortir des fenêtres de la bibliothèque et dévaler les rues pavées escarpées.

Ricardo Rocha dit qu’il faut se rappeler que les chauves-souris font partie intégrante des réseaux naturels complexes qui maintiennent les écosystèmes en bonne santé. “S’il y a un grand message à retenir de ce moment malheureux de l’histoire, c’est que rendre la nature malade, nous rend malades”, dit-il.

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