Comment Fox a mangé National Geographic

Au cours des dernières années, la National Geographic Society a lentement disparu dans l’empire médiatique Fox de la famille Murdoch comme une gazelle avalée par un python dans l’une des vidéos célèbres de la première. Ce mois–ci, la consommation sera terminée et Fox prendra le contrôle total des principaux actifs de NatGeo – sa participation dans le réseau de télévision, son magazine phare, son studio de télévision – dans un accord de 725 millions de dollars.

Le processus n’a pas été facile, ou sans controverse. En septembre, lorsque l’accord a été annoncé, d’anciens membres du personnel et d’autres personnes étaient furieux. “J’ai dit à ma femme que je préférais voir le National Geographic mourir d’une mort honorable plutôt que d’être emporté dans quelque chose qu’il n’est pas censé être”, a déclaré Brian Skerry, photographe marin vétéran de NatGeo à l’époque. La Société continuera d’exister en tant qu’entité distincte.

Au début du mois, l’entreprise a annoncé la plus grande série de pertes d’emplois de son histoire, provoquant une vague d’amertume de la part des amateurs de la marque scientifique historique – un ancien travailleur de NatGeo décrit le premier accord entre les entreprises en 1997 comme “invitant le renard dans le poulailler”. Les employés ont surnommé octobre “Choptober”. Ce mois-ci est “Knivember”.

James Murdoch a déclaré qu’il y aurait un minimum de changements chez National Geographic et que l’objectif est de maintenir son approche éditoriale et sa voix plutôt que de la changer. Tout le monde n’est pas convaincu, mais la dure vérité sur l’acquisition, qui fera de National Geographic une société à but lucratif, beaucoup plus petite, est que c’est peut-être le seul moyen pour le magazine, édité et fondé par la famille d’Alexander Graham Bell, de survivre.

” Même au tout début, l’abonnement au magazine tombait comme une pierre “, se souvient un ancien cadre. “Le sale secret est que NatGeo avait besoin de l’argent pour leur dotation. Rien ne rapporte de l’argent. Rien. La seule chose qui les tient ensemble, c’est la chaîne maintenant, qui fait tourner l’argent pour qu’ils puissent être en vie.”

L’e-mail qui a fait le tour des bureaux de National Geographic le 2 novembre était remarquablement laconique et brutal: “Veuillez faire tous les efforts pour être disponible demain, le 3 novembre, soit dans votre lieu de travail habituel, et / ou par téléphone”, a écrit Gary Knell, PDG de la future petite entreprise.

Les pertes d’emplois qui ont suivi ont été caractérisées comme la fin d’une époque pour le magazine scientifique et ses divers annexes dans d’autres médias.

“Aussi merveilleux que cela ait été d’avoir ces magazines jaunes sur nos tables en grandissant, il n’y en a plus besoin”, a déclaré Andrew Wilk, le premier responsable de la programmation du réseau et l’une des rares personnes à avoir accepté d’être cité sur le disque. Wilk a été nommé par la Société elle-même lors de son lancement en 2001.

“Ce furent des années incroyablement lucratives, et “l’adhésion” à la National Geographic Society était une excellente chose”, a-t-il déclaré. “Il y avait des millions de personnes dans le monde, et ces jours sont malheureusement révolus.”

La chaîne National Geographic n’est pas un grand réseau câblé, mais cela ne veut pas dire qu’elle n’est pas une source d’argent, en particulier selon les normes de l’édition de magazines. Selon les estimations fournies au Guardian par le cabinet d’analystes des médias SNL Kagan, les frais d’affiliation – l’argent que NatGeo reçoit des câblodistributeurs uniquement pour être assis sur le cadran – s’élèvent à 271,2 M $ en 2015, et devraient atteindre 284,7 M next l’année prochaine. Les revenus publicitaires devraient passer de 165,9 Mm à 171,1 Mm au cours de la même période.

Sur le papier, l’accord est difficile à discuter: la dotation de la société oscillait sous les 225 millions de dollars avant l’opération, ce qui fera plus que quadrupler le fonds à près de 1 milliard de dollars. À une époque bien antérieure au début des années 1990, où la publication phare de la société comptait 15 millions d’abonnés (ce nombre est maintenant plus proche de 3,5 millions), c’est le genre d’argent dont elle a besoin pour continuer à fonctionner à n’importe quel titre, sans parler de sa capacité originale de subvention, philanthropique et de globe-trotter.

NatGeo a été l’un des derniers réseaux entièrement nouveaux à passer à l’antenne: de nos jours, les “nouveaux” réseaux sont des renommages de chaînes existantes, telles que la sœur de History, net H2, qui se transforme en Vice. De tels changements sont délicats – les réseaux sont largement décrits dans les accords de distribution, donc si un canal change de vitesse trop radicalement, il est considéré comme une rupture de contrat avec un câblo–opérateur – mais ils sont beaucoup plus faciles que de créer un espace entièrement nouveau sur le cadran. C’est l’une des dernières fois que cela s’est produit.

Ally McBeal et Alexander Graham Bell

Au début, le réseau était le rêve de Tim Kelly, alors à la tête de la propre unité de télévision de l’entreprise, qui produisait National Geographic Explorer pour CBS, entre autres. Le groupe a remporté des dizaines d’Emmy awards; 138 lorsque Kelly est partie en 2012. Mais c’était aussi coûteux, plus intéressé par le prestige que par l’argent, et les temps ont radicalement changé. Kelly avait eu un décès dans la famille et n’était pas disponible pour commenter; il dirige maintenant une start-up de technologie éducative appelée Planet3.

L’entreprise était un partenariat 50-50 entre deux sociétés de médias très différentes: les fondations de la Société sont revenues à un club d’explorateurs fortunés, dont Bell et l’officier de marine à la retraite John Russell Bartlett, qui avait aidé à capturer la Nouvelle-Orléans pendant la guerre de Sécession, et il avait 300 heures de séquences de nature à vendre. Le réseau Fox était en ondes depuis un peu plus de 10 ans et venait de faire ses débuts avec Ally McBeal.

Le réseau a officiellement été lancé le 1er janvier 2001, avec Laureen Ong en tant que présidente et Wilk en tant que responsable de la programmation. National Geographic avait démoli son musée pour construire un studio sur M Street et 17th à Washington DC pour construire un studio de télévision; tout le monde à National Geographic était enthousiasmé par l’émission de nouvelles du nouveau réseau.

Il y a eu un choc culturel immédiat; le monde du câble qui pincait un sou a dû dire aux gens du magazine qui roulaient fort qu’ils n’allaient plus recevoir le tapis rouge: plus de limousines qui encerclaient le bloc, plus de billets d’avion de première classe.

L’éditeur scientifique avait été prompt à négocier des conditions favorables: dans le contrat étaient garantis des paiements à l’unité de production de Kelly, National Geographic Television (qui fait partie de la Société mais ne fait pas partie de Fox) qui obtiendrait un montant époustouflant – une source dit 500 000 per par heure de télévision – avec une commande garantie de 44 heures de télévision par an. “Geographic essayait toujours de monétiser tout ce qu’il avait”, a déclaré un employé du côté de National Geographic. “Je ressemble à un gars de Renard.”

Le buste de la réalité

En 2007 Ong était sorti, et David Lyle, fraîchement sorti de la chaîne de télé-réalité Fox fermée, était entré. Avec le président Howard Owens et Lyle en tant que PDG, Lyle n’a pas tardé à apporter des changements. Les souvenirs de l’histoire des entreprises se divisent ensemble selon des lignes prévisibles: les loyalistes de National Geographic insistent sur le fait que la précieuse marque de l’entreprise avait été souillée par les barbares de Fox. L’équipe de Fox soutient que National Geographic vivait dans un pays féerique d’idéaux élevés financés – finalement exclusivement – par Fox. Lorsque vous mourez de faim dans une maison en pain d’épice, vous choisissez entre la nourriture et l’abri.

NatGeo Wild a été lancé aux États-Unis en 2010, en mettant l’accent sur la programmation, selon Lyle, qui pourrait mener la lutte au plus grand concurrent du réseau: Discovery Channel. Les offres optimistes incluses Construites pour la Mise à mort, Parmi les Singes Avec Michelle Yeoh, et Votre Chien est-Il un Génie? Sa programmation était un aperçu de la vision de Lyle pour le réseau, qui a adopté la Semaine des Gros Chats – sans rapport avec la Semaine des requins de Discovery – peu de temps après.

Lyle green a allumé des adaptations des livres d’histoire pop à succès et controversés de la superstar de Fox News Bill O’Reilly pour le réseau, conduisant à des cotes d’écoute record et à beaucoup de mécontentement parmi les puristes du National Geographic. O’Reilly, beyond the errors in Killing Lincoln, Killing Kennedy et Killing Reagan, coécrit avec Martin Dugard, représentait un chevauchement entre les excès de la machine Fox – à l’intérieur de laquelle Fox News couvre le changement climatique comme si le sujet était sujet à débat – et une entreprise consacrée à la recherche scientifique.

La société a également lancé ce qui allait devenir une émission de téléréalité phare sur les survivalistes: Doomsday Preppers. “David Lyle a essentiellement dit aux gens de NatGeo’ “Laissez-moi tranquille, je suis le gars de la télévision et vous êtes les gens de la presse écrite et je sais ce que je fais”, a déclaré une source au Guardian.

Mais ces dernières années n’ont pas été favorables au câble, ni à la télé-réalité en général. Les cotes d’écoute ont chuté chez Discovery et ses réseaux frères et sœurs, et même de l’autre côté du cadran.

L’année dernière, Lyle et Owens ont quitté l’entreprise, Owens en premier. “En tant que cadre supérieur de la télévision, je suis censé dire que tout le monde est remplaçable, mais dans le cas de Howard, je dis sans l’ombre d’un doute, nous n’aurions pas pu le faire sans lui”, a écrit Lyle dans une note de service lorsque la sortie de Howard a été annoncée, quelques mois avant qu’il ne passe à autre chose. Courteney Monroe, responsable du marketing, a pris la relève et reste en charge.

Cette année, les “gars de la télévision” ont finalement pris le relais pour de bon: l’acquisition de la quasi-totalité des actifs de National Geographic a été annoncée en septembre. Fox, pendant des années le partenaire dominant de la relation supposée égale, ne serait plus soumis au conseil excentrique de la Société. La télévision National Geographic existe toujours, bien que les personnes interrogées ici spéculent que ce ne sera pas pour beaucoup plus longtemps.

La chaîne National Geographic diffusera une adaptation de Killing Reagan en 2016.

  • This article has been changed to correct the name of a show debuting on Fox in 1997
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