Covid: Por qué los murciélagos no tienen la culpa, dicen los científicos

Murciélago frutal de nariz corta, Tailandia
Los murciélagos de pie de imagen han estado en la Tierra durante más de 50 millones de años

De vez en cuando, el Dr. Mathieu Bourgarel pide permiso a los ancianos del pueblo para visitar las cuevas sagradas, trayendo un regalo para apaciguar a los espíritus.

Se pone una máscara, un mono y tres capas de guantes, desciende a la oscuridad, baja por escaleras de cuerda y atraviesa las estrechas cámaras de las cuevas.

El olor revelador de los murciélagos está en todas partes, sus excrementos depositados en capas en el suelo, como vadeando a través de la nieve fresca.

De vez en cuando, un murciélago se sorprende de dormir, con las alas rozando mientras toma vuelo.

La gente en esta parte de Zimbabue llama a los murciélagos “dragones alados”, “ratas voladoras” o simplemente “los malvados”.

Al igual que en otras partes del mundo, los mamíferos voladores son muy mal entendidos. Para este ecologista de la vida silvestre, son criaturas hermosas e increíbles. “Son fascinantes”, dice. “La gente tiene miedo de algo que no sabe.”

Cueva, Zimbabue
Pie de imagen Las cuevas son el hogar de colonias de pequeños murciélagos

El Dr. Bourgarel es un cazador de virus para el instituto de investigación francés, Cirad. Trabajando con colegas de la Universidad de Zimbabue, entra en las cuevas de murciélagos para recoger muestras y excrementos de murciélagos.

De vuelta en el laboratorio, los científicos extraen y secuencian el material genético de los virus de murciélagos. Ya han descubierto diferentes coronavirus, incluido uno de la misma familia que el Sars y el Sars-CoV-2.

La investigación es parte de un esfuerzo mundial para investigar la diversidad y la composición genética de los virus que portan los murciélagos, proporcionando las herramientas para reaccionar rápidamente en caso de que las personas comiencen a enfermarse.

“La población local visita con frecuencia el hábitat de estos murciélagos, con el fin de recolectar guano para usarlo como fertilizante para sus cultivos. Por lo tanto, es esencial conocer los patógenos que transportan los murciélagos, ya que podrían transmitirse a los seres humanos”, dice la Dra. Elizabeth Gori, de la Universidad de Zimbabwe.

Entrar en la cueva
Pie de imagen Los científicos usan equipo de protección personal completo para entrar en las cuevas

Los expertos en murciélagos han lanzado una campaña, No culpen a los murciélagos, para disipar temores infundados y mitos sobre los murciélagos, que amenazan la conservación. Dicen que los murciélagos son algunos de los animales más incomprendidos e infravalorados del planeta.

Durante mucho tiempo, blanco del desdén, la persecución y los prejuicios culturales, se les ha culpado de una serie de males infligidos a los seres humanos. Y los temores y mitos sobre los murciélagos solo se han intensificado en la época de la Covid.

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Hechos sobre los murciélagos

  • Los murciélagos son el único mamífero capaz de volar de verdad
  • Insecto-comer murciélagos puede ahorrarnos 3 dólares a los granjeros.7 mil millones cada año reduciendo el daño a los cultivos
  • Cientos de especies de plantas dependen de los murciélagos para la polinización
  • Los murciélagos están bajo una amenaza sin precedentes por la destrucción de hábitats, el cambio climático, la caza y otras presiones

Fuente: Bat Conservation International

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El origen exacto del virus que ha causado tantos estragos en todo el mundo no ha sido determinado. Pero la gran mayoría de los científicos están de acuerdo en que cruzó a los humanos de una especie animal, muy probablemente un murciélago. Eso no significa que los murciélagos sean los culpables; es nuestra creciente interferencia con estas criaturas salvajes lo que está en la raíz del problema.

Los brotes de enfermedades emergentes se han relacionado con la destrucción humana de la naturaleza. Cuando se arrasan bosques o pastizales para pastar ganado, cultivar soja o construir carreteras y asentamientos, los animales salvajes se ven obligados a acercarse cada vez más a los humanos y al ganado, lo que da a los virus la oportunidad de abandonar el barco.

“Es innegable que los murciélagos, como muchos otros grupos de animales, presentan riesgos reales como huéspedes de enfermedades potencialmente peligrosas”, dice Ricardo Rocha, de la Universidad de Oporto, Portugal.

Pero señala que cuando se controla el número de especies de murciélagos (la friolera de 1.400 o más), la proporción de virus que infectan a los humanos es similar a la de otros grupos, como aves, animales domésticos y roedores.

Pérdida de bosque, Borneo
Pie de imagen Desde el año 2000 Borneo ha perdido 20,000 millas cuadradas de bosque

Los científicos estiman que de cada cuatro enfermedades infecciosas nuevas o emergentes en las personas provienen de animales. Una advertencia de los peligros llegó en 2002, cuando la misteriosa enfermedad, el Sars, surgió en China, matando a casi 800 personas en todo el mundo.

En 2017, los investigadores identificaron una colonia de murciélagos de herradura que vivían en cuevas remotas en la provincia de Yunnan que albergaban piezas genéticas del virus del Sars humano. Advirtieron entonces que una enfermedad similar podría surgir de nuevo, y se demostró que tenían razón.

Pero en lugar de culpar a una especie u otra, necesitamos reevaluar nuestra relación con el mundo natural, dice el Dr. Rocha. Señala que los murciélagos son vitales para la salud de los ecosistemas y el bienestar humano.

Los murciélagos suprimen los insectos que pululan sobre los cultivos. Polinizan plantas en los trópicos, como las frutas de durian. Y dispersan las semillas de los árboles que se encuentran en las selvas tropicales, ayudando en la lucha contra el cambio climático.

Murciélagos, México
Pie de imagen Los murciélagos emergen de una cueva de piedra caliza en México

Sería un “resultado terrible” si los murciélagos fueran demonizados, ya que la propagación de enfermedades de los animales a los seres humanos tiene que ver mucho más con que los seres humanos invadan su dominio que al revés, dice el Dr. David Robertson de la Universidad de Glasgow. Los antecedentes del Sars-CoV-2 probablemente han estado circulando en los murciélagos durante décadas, dice, con la capacidad de infectar también a otras especies animales.

Se han notificado casos aislados de reacción violenta contra los murciélagos relacionada con la Covid, incluidos asesinatos reales o previstos en Perú, India, Australia, China e Indonesia.

Los científicos advierten que algunas acciones equivocadas podrían tener graves consecuencias para las especies vulnerables de murciélagos e incluso aumentar el riesgo de contagio de enfermedades.

Murciélago frugívoro egipcio
Pie de imagen Algunos murciélagos frugívoros tropicales llevan semillas dentro de ellos, llevándolas a lo largo y ancho

“Una preocupación importante es que muchas especies de murciélagos están amenazadas con la extinción, incluso los casos pequeños de violencia equivocada podrían causar daños irreversibles y tener efectos catastróficos de flujo en los ecosistemas en los que los humanos dependen”, dice Douglas MacFarlane de la Universidad de Cambridge.

Los murciélagos han vivido junto a los humanos durante siglos, para el bien mutuo. En la ciudad universitaria de Coimbra, en Portugal, los murciélagos han ocupado una biblioteca del siglo XVIII durante más de 300 años, festejando insectos que de otro modo podrían destruir manuscritos. Visite al atardecer y es posible que los vea revolotear por las ventanas de la biblioteca y descender en picado por las empinadas calles empedradas.

Ricardo Rocha dice que debemos recordar que los murciélagos son una parte integral de las complejas redes naturales que mantienen saludables los ecosistemas. “Si hay un gran mensaje para llevar a casa de este desafortunado momento de la historia es que enfermar a la naturaleza nos enferma”, dice.

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