Cómo Fox se comió a National Geographic

En los últimos años, la National Geographic Society se ha ido desvaneciendo lentamente en el imperio de Fox media de la familia Murdoch como una gacela que es tragada por una pitón en uno de los famosos videos de la primera. Este mes, la consumación estará completa y Fox tomará el control total de los principales activos de NatGeo – su participación en la red de televisión, su revista insignia, su estudio de televisión – en un acuerdo de $725 millones.

El proceso no ha sido fácil, o sin controversia. En septiembre, cuando se anunció el acuerdo, los ex empleados y otros se indignaron. “Le dije a mi esposa que preferiría ver morir a National Geographic de una muerte honorable que ser arrastrado a algo que se supone que no debe ser”, dijo el veterano fotógrafo marino de NatGeo Brian Skerry en ese momento. La Sociedad seguirá existiendo como una entidad separada.

A principios de este mes, la compañía anunció la mayor ronda de pérdidas de empleos en su historia, lo que provocó una ola de amargura de los amantes de la marca de ciencia histórica: un ex trabajador de NatGeo describe el primer acuerdo entre las compañías en 1997 como “invitar a Fox al gallinero”. Empleados apodados octubre “Choptober”. Este mes es “Knivember”.James Murdoch ha dicho que habrá un cambio mínimo en National Geographic y que el objetivo es mantener su enfoque editorial y su voz en lugar de cambiarlo. No todo el mundo está convencido, pero la dura verdad sobre la adquisición, que convertirá a la mucho más pequeña National Geographic en una empresa con fines de lucro, es que puede ser la única forma en que la revista, editada y fundada por la familia de Alexander Graham Bell, podría sobrevivir.

“Incluso al principio, la suscripción a la revista estaba cayendo como una piedra”, recordó un ex ejecutivo. “El secreto sucio es que NatGeo necesitaba el dinero para su dotación. Nada hace dinero. Nada. Lo único que los mantiene unidos es el canal ahora, haciendo girar el dinero para que puedan estar vivos.

El correo electrónico que circuló por las oficinas de National Geographic el 2 de noviembre fue memorablemente conciso y brutal: “Por favor, haga todo lo posible para estar disponible mañana, 3 de noviembre, ya sea en su lugar de trabajo habitual y/o por teléfono”, escribió Gary Knell, CEO de la compañía que pronto será más pequeña.

La consiguiente pérdida de puestos de trabajo se ha caracterizado como el fin de una era para la famosa revista science y sus diversos apéndices en otros medios.

“tan maravilloso Como era a los de amarillo revistas en nuestras mesas de crecer, no hay necesidad de más,” dijo Andrew Wilk, el primer jefe de programación en la red y una de las pocas personas que accedieron a ser citado en el expediente. Wilk fue nombrado por la propia Sociedad cuando se lanzó en 2001.

“Esos fueron años increíblemente lucrativos, y la” membresía “en la National Geographic Society fue una gran cosa”, dijo. “Había millones de personas en todo el mundo, y esos días se acabaron, desafortunadamente.”

El canal National Geographic no es una gran red de cable, pero eso no significa que no sea un fabricante de dinero, especialmente para los estándares de publicación de revistas. Las estimaciones proporcionadas a The Guardian por la firma de analistas de medios SNL Kagan sitúan las tarifas de afiliación, el dinero que NatGeo recibe de los proveedores de cable solo por sentarse allí en el dial, en $271.2 millones en 2015, proyectadas para alcanzar los 2 284.7 millones el próximo año. Los ingresos por publicidad deberían pasar de $165,9 millones a 1 171,1 millones durante el mismo período.

Sobre el papel, el trato es difícil de discutir: la empresa de dotación estaba rondando por debajo de $225m antes de la operación, que será de más del cuádruple que el fondo de casi $1bn. En una época muy pasada de los primeros años de la década de 1990, cuando la publicación insignia de la compañía contaba con 15 millones de suscriptores (ese número ahora se acerca a los 3,5 millones), ese es el tipo de dinero que necesita para seguir operando en cualquier capacidad, y mucho menos su capacidad original de donación de subvenciones, filantrópica y trotamundos.

NatGeo fue una de las últimas cadenas totalmente nuevas en salir al aire: en estos días, las “nuevas” redes son rebrands de canales existentes, como la hermana de History, net H2, que se convierte en Vice. Estos cambios son complicados: las redes se describen ampliamente en los acuerdos de transporte, por lo que si un canal cambia de marcha demasiado radicalmente, se considera incumplimiento del contrato con un operador de cable, pero son mucho más fáciles que crear un espacio completamente nuevo en el dial. Esta es una de las últimas veces que sucedió.

Ally McBeal y Alexander Graham Bell

Al principio, la cadena era el sueño de Tim Kelly, entonces el jefe de la unidad de televisión de la compañía, que produjo National Geographic Explorer para CBS, entre otros. El grupo ganó puntuaciones de Emmy; 138 cuando Kelly se fue en 2012. Pero también era costoso, más interesado en el prestigio que en el dinero en efectivo, y los tiempos cambiaron drásticamente. Kelly había tenido una muerte en la familia y no estaba disponible para comentarios; ahora dirige una startup de tecnología educativa llamada Planet3.

La empresa fue una asociación 50-50 entre dos compañías de medios muy diferentes: las fundaciones de la Sociedad volvieron a un club de exploradores adinerados, incluidos Bell y el oficial naval retirado John Russell Bartlett, que había ayudado a capturar Nueva Orleans durante la guerra civil estadounidense, y tenía 300 horas de imágenes de la naturaleza para vender. La cadena Fox había estado en el aire por un poco más de 10 años y acababa de debutar Ally McBeal.

La red se lanzó oficialmente el 1 de enero de 2001, con Laureen Ong como presidente y Wilk como jefe de programación. National Geographic había derribado su museo para construir un estudio en M Street y 17th en Washington DC para construir un estudio de televisión; todos en National Geographic estaban entusiasmados con el programa de noticias de la nueva cadena.

Hubo un choque cultural inmediato; el mundo del cable, que robaba centavos, tuvo que decirle a la gente de las revistas de alta velocidad que ya no iban a recibir el tratamiento de alfombra roja: no más limusinas dando vueltas por la cuadra, no más pasajes aéreos de primera clase.

El editor de ciencias se apresuró a negociar términos favorables: en el contrato se garantizaban pagos a la unidad de producción de Kelly, National Geographic Television (parte de la Sociedad pero no parte de Fox), que obtendrían una cantidad llamativa-una fuente dice 5 500,000 por hora de televisión – con un pedido garantizado de 44 horas de televisión al año. “Geographic siempre estaba tratando de monetizar todo lo que tenían”, dijo un empleado de National Geographic. “Sueno como un zorro.”

El busto de la realidad

En 2007 Ong estaba fuera, y David Lyle, recién salido del canal de realidad cerrado de Fox, estaba dentro. Con el presidente Howard Owens y Lyle como CEO, Lyle se apresuró a hacer cambios. Los recuerdos de la historia de las compañías se dividen en líneas predecibles: los leales a National Geographic insisten en que la valiosa marca de la compañía había sido mancillada por los bárbaros de Fox. La tripulación de Fox sostiene que National Geographic vivía en un país de hadas de ideales de alta mente financiados, eventualmente exclusivamente, por Fox. Cuando te mueres de hambre en una casa de jengibre, eliges entre comida y refugio.

NatGeo Wild se lanzó en los Estados Unidos en 2010, con un énfasis en la programación, Lyle creía que podría llevar la lucha al mayor competidor de la cadena: el Discovery Channel. Las ofrendas optimistas incluyen Built for the Kill, Entre los Simios Con Michelle Yeoh, y ¿Es Su Perro un Genio? Su programación fue una vista previa de la visión de Lyle para la cadena, que adoptó la Semana del Gato Grande, sin relación con la Semana del Tiburón de Discovery, poco después.

Adaptaciones con luz verde de Lyle de los libros de historia pop más vendidos y controvertidos de la superestrella de Fox News Bill O’Reilly para la cadena, que llevaron a calificaciones récord y mucho descontento entre los puristas de National Geographic. O’Reilly, más allá de los errores de Matar a Lincoln, Matar a Kennedy y Matar a Reagan, coescrita con Martin Dugard, representaba la superposición entre los excesos de la máquina Fox, dentro de la cual Fox News cubre el cambio climático como si el tema estuviera en debate, y una compañía dedicada a la investigación científica.

La compañía también lanzó lo que se convertiría en un reality show insignia sobre supervivientes: Doomsday Preppers. “David Lyle básicamente le dijo a la gente de NatGeo,’ Déjame en paz, yo soy el tipo de la televisión y tú eres la gente de la imprenta y sé lo que estoy haciendo'”, dijo una fuente a The Guardian.

Pero los últimos años no han sido amables con el cable, o con la televisión de realidad en general. Las calificaciones han caído en Discovery y sus redes de hermanos y, de hecho, a través del dial.El año pasado, Lyle y Owens dejaron la compañía, Owens primero. “Como ejecutivo senior de televisión, se supone que debo decir que todo el mundo es reemplazable, pero en el caso de Howard, digo sin una sombra de duda, no podríamos haberlo hecho sin él”, escribió Lyle en un memorándum cuando se anunció la salida de Howard, solo unos meses antes de que se mudara. Courteney Monroe, directora de marketing, se hizo cargo y sigue a cargo.

Este año ha visto a los “chicos de TV” finalmente hacerse cargo para siempre: la adquisición de casi todos los activos de National Geographic se anunció en septiembre. Fox, durante años el socio dominante en la relación supuestamente igualitaria, ya no estaría sujeto a la junta excéntrica de la Sociedad. La televisión de National Geographic todavía existe, aunque las personas entrevistadas aquí especulan que no lo hará por mucho más tiempo.

El canal National Geographic emitirá una adaptación de Killing Reagan en 2016.

  • This article has been changed to correct the name of a show debuting on Fox in 1997
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